China seems to have launched a secret reusable space plane

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Foguete Longa Marcha 2F da China, do tipo que lançou o avião espacial, no Centro de Lançamento de Satélites de Jiuquan

Imaginechina Limited / Alamy

A China parece ter lançado um avião espacial experimental, que pode ser o precursor de um veículo que pode transportar humanos de e para o espaço.

No início de 4 de setembro, a China lançou um foguete Longa Marcha 2F de seu Centro de Lançamento de Satélites de Jiuquan, no Deserto de Gobi. Embora não tenha havido anúncio oficial antes do lançamento, vários observadores notaram restrições de tráfego aéreo que indicavam que um lançamento estava ocorrendo.

A Agência de Notícias estatal Xinhua posteriormente confirmou o lançamento, dizendo que uma “espaçonave experimental reutilizável” estava a bordo que iria “testar tecnologias reutilizáveis ​​durante seu vôo, fornecendo suporte tecnológico para o uso pacífico do espaço”. Em 6 de setembro, informou que a nave pousou após uma missão de dois dias.

Dados orbitais confirmaram que o veículo havia sido colocado em uma órbita de até 350 quilômetros de altitude, uma altura semelhante aos voos tripulados anteriores da China. Muito sobre o lançamento permanece envolto em mistério, no entanto, incluindo o tamanho do veículo e o que ele fez durante a órbita.

A China é conhecida por ter trabalhado em tecnologia de aviões espaciais na última década, com o país anunciando em 2017 que pretendia voar com esse veículo até 2020. “Há algumas pistas de que essa missão pode acontecer”, diz Andrew Jones, um jornalista que cobre o programa espacial chinês, incluindo modificações na torre de lançamento e um patch de missão potencial referenciando a espaçonave. “Mas o momento real foi uma surpresa.”

Esse veículo poderia levar astronautas chineses de e para a órbita, possivelmente para uma futura estação espacial chinesa planejada. Jean Deville, analista espacial que acompanha as atividades da China, diz que um avião espacial com tripulação reutilizável pode fazer parte do ambicioso programa espacial da China, que inclui sua nave operacional Shenzhou e um novo veículo espacial profundo. “Um avião espacial é uma tecnologia ideal para a reentrada atmosférica devido a acelerações menos brutais para o corpo humano”, diz ela.

Outra possibilidade é que o veículo seja mais parecido com o secreto avião espacial americano X-37B, uma pequena nave reutilizável sem rosca construída pela Boeing, que voou ao espaço várias vezes em missões que duraram mais de um ano, realizando atividades desconhecidas em órbita. “Lá [are] usos militares inegáveis ​​para um avião espacial ”, diz Deville. “A China demonstrou grande interesse em desenvolver essas tecnologias.”

Independentemente de seu verdadeiro propósito, o lançamento é outro sinal da crescente capacidade de lançamento da China. “Se você olhar o que eles estão fazendo no setor comercial, promovendo inovação e veículos de lançamento de baixo custo, isso faz parte de um contexto mais amplo dos planos chineses para o transporte espacial”, diz Jones. “Mas é difícil dizer o quão grande este [space plane] está nos planos da China ”.

Agora, os observadores estarão atentos para obter mais informações sobre o veículo. “Não sabemos se esta é uma versão em escala para testar certas tecnologias ou uma versão em tamanho real”, diz ele. “É tão vago, tão secreto. É muito interessante, mas também bastante frustrante. ”

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