Two old spacecraft just avoided catastrophically colliding in orbit

Imagem padrão do New Scientist

Ilustração de lixo espacial orbitando a Terra

Alamy Foto de stock

Cerca de 1000 quilômetros acima da superfície da Terra, duas velhas espaçonaves evitaram por pouco uma colisão. Se eles tivessem se atingido, o esmagamento poderia ter criado uma nuvem de detritos que seria extremamente perigosa para outros satélites e poderia desencadear uma reação em cadeia de colisões.

Os dois objetos são um satélite de navegação soviético Parus lançado em 1989 e um foguete auxiliar chinês lançado em 2009. Nenhum dos dois tem qualquer método de propulsão a bordo, então não há como desviá-los um do outro.

“Hoje em dia isso é mais raro e, normalmente, você teria alguma propulsão no satélite para que, no final da missão, abaixasse sua órbita o suficiente para que ele reentrasse e caísse no mar ou queimasse”, diz Jonathan McDowell no Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics. Mas há muitos desses objetos mais antigos em órbita sem nenhuma maneira de impedir que eles colidam uns com os outros.

LeoLabs, uma empresa que rastreia detritos espaciais, previu que os dois objetos passariam a menos de 12 metros um do outro em 16 de outubro, colocando a chance de uma colisão em mais de 10 por cento. Felizmente, isso parece ter sido evitado, diz a firma.

Tal colisão teria reduzido ambas as espaçonaves a nuvens de estilhaços passando pela órbita e potencialmente colidindo com outros satélites.

“Se houver uma colisão, os pedaços de destroços acabam nessas órbitas elípticas, onde cruzam muitas faixas de altitude”, diz McDowell. “É um pouco preocupante quando você tem algo assim – não fica apenas com segurança em sua pista.”

Parte do medo é que uma nuvem de destroços como essa possa desencadear um cenário conhecido como síndrome de Kessler, em que os destroços continuam atingindo outros satélites e causando mais destroços em uma espécie de efeito dominó de destruição.

Passagens fechadas como essa ocorrem uma ou duas vezes por ano, com colisões reais acontecendo apenas uma vez a cada década, estima McDowell. Mas à medida que continuamos a lançar um número cada vez maior de satélites, eles podem começar a acontecer com mais frequência. “A menos que ajamos, esse problema só vai piorar”, diz ele.

Se não pararmos de adicionar pilhas de lixo espacial à órbita e começarmos a limpar nossa velha bagunça, as colisões de satélites podem se tornar comuns.

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