NASA is about to grab a chunk of rock from asteroid Bennu

Asteróide Bennua

Pesquisadores da NASA estão se preparando para amostrar o asteróide Bennu

NASA

A espaçonave OSIRIS-REx da NASA está prestes a tocar um asteróide. Ele está orbitando a rocha espacial Bennu, que está atualmente a mais de 320 milhões de quilômetros da Terra, desde dezembro de 2018. Em 20 de outubro, ele pegará uma amostra para levar para casa. A esperança é que este material nos ajude a entender mais sobre a história mais antiga de nosso planeta.

Para coletar a amostra, o OSIRIS-REx estenderá um braço robótico e o usará como uma espécie de pula-pula na superfície do asteróide. Quando o braço faz contato, ele expele uma nuvem de nitrogênio e uma pequena nuvem de poeira e seixos que será coletada em um recipiente no final do braço. Toda a espaçonave girará com o braço estendido, o que ajudará a determinar a massa da amostra. Se não for grande o suficiente, haverá nitrogênio suficiente para mais duas tentativas.

Bennu pode ser semelhante aos asteróides que se colidiram para formar a Terra e os outros planetas no início da história do sistema solar, então estudá-lo poderia nos ensinar como os planetas se formaram e de onde seus vários componentes, como a água, vieram.

“Isso nos diz algo sobre o sistema solar realmente primitivo – nos dá um vislumbre de como a Terra poderia ter sido antes de a vida surgir”, diz Hannah Kaplan no Goddard Space Flight Center (GSFC) da NASA em Maryland. “Estamos essencialmente recuperando um pedaço de uma cápsula do tempo para que possamos dar uma olhada nela.”

Isso não apenas nos ajudará a entender melhor os planetas, mas também seremos capazes de comparar a amostra com as observações de Bennu para que possamos colocá-la em contexto com outros objetos no espaço. “Quando olharmos para asteróides de telescópios terrestres, teremos uma ideia melhor do que essas observações nos dizem”, diz Amy Simon, também do GSFC.

Quando a amostra for devolvida à Terra em 2023, pedaços dela serão enviados a laboratórios em todo o mundo para experimentos e análises. “Há tanto que podemos fazer em nossas instalações de laboratório que não podemos fazer em nossa espaçonave”, disse Daniella DellaGiustina, da Universidade do Arizona. Por um lado, teremos uma ideia muito melhor do que Bennu é feito e como esse material é afetado pelo ambiente.

“Enviaremos apenas uma pequena quantidade da amostra coletada para análise”, diz Simon. “O resto será arquivado para que, quando as pessoas criarem novos experimentos, possam se inscrever para obter um pouco da amostra.” Essas amostras de asteróides devem fornecer informações sobre o sistema solar inicial nas décadas que virão.

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