Ancient ice beneath the surface of comet 67P is softer than candyfloss

Imagem padrão do New Scientist

Uma ilustração do módulo de aterrissagem Philae no cometa 67P

ESA / ATG medialab

Quando o módulo de aterrissagem Philae da Agência Espacial Européia chegou ao cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko – também chamado de cometa 67P – saltou duas vezes antes de atingir seu local de descanso final. Agora, os pesquisadores descobriram a localização do segundo salto, que expôs o estranho gelo sob a superfície do cometa.

O módulo de aterrissagem Philae foi levado para 67P a bordo do orbitador Rosetta, que foi lançado em 2004 e chegou ao cometa em 2014. Quando Philae foi lançado à superfície, os arpões projetados para mantê-lo no lugar não dispararam, então o módulo de aterrissagem quicou. O local do primeiro salto e o local de descanso final do módulo de pouso foram encontrados, mas não sabíamos onde o segundo salto ocorreu até agora.

“Acho que é uma das coisas mais positivas que aconteceram na missão, que saltou, porque conseguimos obter ciência de três locais no cometa”, disse Laurence O’Rourke, um membro da equipe Rosetta da ESA. O’Rourke e seus colegas encontraram o segundo local de rejeição analisando fotos de Rosetta tiradas antes e depois do pouso de Philae.

Eles encontraram uma faixa brilhante em um par de pedras em uma região que O’Rourke apelidou de “cume do topo do crânio” por causa de sua semelhança com um crânio em algumas das imagens. “Foi como uma serra elétrica cortando o gelo”, diz ele. Philae parece ter saltado entre as pedras, produzindo quatro cortes que revelaram o gelo primitivo sob a camada de poeira da superfície do cometa.

A análise desses cortes permitiu aos pesquisadores calcular a resistência do gelo, que eles descobriram ser mais fraco do que algodão doce. “Este gelo com 4,5 bilhões de anos é tão macio quanto a espuma que está em cima do seu cappuccino, é tão macio quanto a espuma do mar na praia, é mais macio do que a neve mais macia após uma tempestade de neve”, diz O’Rourke.

Saber que parte do gelo do cometa é tão macio pode ajudar os futuros pousadores a encontrar um lugar mais seguro para pousar no 67P ou em outros cometas semelhantes, diz ele. Também pode ser importante para entender como proteger a Terra caso um cometa venha em nossa direção. “Você não pode simplesmente acertá-lo com um objeto e esperar que ele se mova ou se desintegre”, diz O’Rourke. “Seria como socar uma nuvem.”

Referência do jornal: Natureza, DOI: 10.1038 / s41586-020-2834-3

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