Weird ring-shaped molecule on Titan could be a building block to life

Imagem padrão do New Scientist

Titã da lua de Saturno vista em infravermelho

NASA / JPL-Caltech / University of Nantes / University of Arizona

Uma molécula circular localizada na lua de Saturno, Titã, pode ajudar a formar os precursores da vida. Este composto nunca foi visto na atmosfera de nenhum planeta ou lua antes.

A molécula é chamada de ciclopropenilideno e é composta por três átomos de carbono em um anel com dois átomos de hidrogênio ligados. Conor Nixon, do Goddard Space Flight Center da NASA em Maryland, e seus colegas o avistaram flutuando na espessa atmosfera de Titã usando o Atacama Large Millimeter / submillimeter Array no Chile.

Encontrar essa molécula em Titã foi uma surpresa. É extremamente reativo – se colidir com qualquer outra partícula, tende a reagir quimicamente com ela rapidamente para formar novos compostos. Por causa disso, ele só havia sido visto anteriormente em tênues nuvens de gás e poeira no espaço interestelar. De alguma forma, ele dura nas camadas superiores dos céus de Titã.

Moléculas em forma de anel como essa tendem a atuar como os blocos de construção das moléculas necessárias para a vida, como DNA e RNA. “Este é um bloco de construção muito pequeno, mas você pode construir coisas cada vez maiores com ele”, diz Nixon. “Não acho que alguém necessariamente acredite que existam micróbios em Titã, mas o fato de que podemos formar moléculas complexas como essa em Titã pode nos ajudar a dizer coisas como como a vida começou na Terra”.

As condições em Titã agora podem ser semelhantes às da Terra no início da história do planeta, quando o ar era dominado por metano em vez de oxigênio. Estudar seu potencial para a vida pode nos ajudar a aprender sobre o início da vida aqui também.

Titã tem a maior variedade de moléculas em qualquer lua ou planeta que investigamos, diz Nixon. “É uma espécie de campo de caça feliz para coisas novas”, diz ele. “Moléculas como esta são quase um sinal de alerta de que há uma química mais emocionante a ser encontrada.”

No momento, só podemos procurar por isso na Terra, mas a espaçonave Dragonfly, planejada para ser lançada em 2027, examinará a superfície de Titã de perto.

Referência do jornal: The Astronomical Journal, DOI: 10.3847 / 1538-3881 / abb679

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