Jupiter’s moon Europa has ice that may glow green in the dark

Imagem padrão do New Scientist

A superfície da lua gelada de Júpiter, Europa

NASA / JPL / Universidade do Arizona

A lua de Júpiter, Europa, pode brilhar no escuro. Experimentos de laboratório mostraram que o tipo de gelo que cobre a superfície da lua brilha sob radiação, o que pode nos ajudar a descobrir a composição de suas planícies congeladas e oceanos subterrâneos.

Devido à forma como o poderoso campo magnético de Júpiter acelera partículas carregadas, Europa é constantemente bombardeada por elétrons de alta energia. Murthy Gudipati, do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, na Califórnia, e seus colegas investigaram como a superfície gelada de Europa poderia reagir a esse bombardeio, lançando elétrons em amostras de gelo enriquecidas com moléculas que podem ser encontradas em Europa.

Quando os elétrons atingem as moléculas do gelo, as moléculas se desfazem e seus átomos constituintes absorvem um pouco de energia. Os átomos então reemitiram essa energia como luz, causando um brilho estranho e tingido de verde. Isso era mais claro ou mais escuro dependendo do tipo de molécula – por exemplo, a adição de cloreto de sódio diminuía o brilho.

“Se você imaginar que está na Europa e olhando para o brilho sob seus pés, o brilho seria semelhante ao de se você ficasse do lado de fora sob o luar e olhasse para o chão”, diz Gudipati. “Mas a superfície de Europa é um ambiente muito perigoso, então, embora possamos nos imaginar em pé sobre ela, alguns segundos em pé na Europa provavelmente matariam uma pessoa.”

Embora visitar Europa em pessoa possa ser uma impossibilidade, a NASA já tem uma espaçonave em obras, a missão Europa Clipper que está planejada para ser lançada em 2024 e estudar a lua enquanto orbita Júpiter. Ele poderia potencialmente observar o gelo brilhante e usar seu brilho para ajudar a determinar sua composição.

“Há algumas evidências de que existem oceanos abaixo do gelo em Europa que podem ser habitáveis ​​e, se for o caso, os minerais e sais que estão nesse oceano devem ser trocados com a superfície”, diz Gudipati. Descobrir de que é feita a superfície pode nos ajudar a entender se os mares de Europa têm os ingredientes necessários para a vida.

Referência do jornal: Astronomia da Natureza, DOI: 10.1038 / s41550-020-01248-1

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