Asteroid-munching microbes could mine materials from space rocks

Imagem padrão do New Scientist

A bactéria Sphingomonas desiccabilis pode extrair minerais do basalto

Centro de Astrobiologia do Reino Unido / Universidade de Edimburgo

Um experimento na Estação Espacial Internacional (ISS) mostrou que os micróbios podem extrair elementos valiosos ou úteis de rochas na microgravidade, sugerindo que a “biominação” pode ser a chave para o uso de asteróides.

Os micróbios lixiviam os elementos das rochas liberando compostos que aceleram as reações químicas, como os ácidos que dissolvem as rochas e permitem que os micróbios consumam os elementos de que precisam para sobreviver. Charles Cockell, da Universidade de Edimburgo, no Reino Unido, e seus colegas enviaram um experimento chamado BioRock para a ISS no ano passado para investigar se isso funcionaria em baixa gravidade na estação espacial.

“Os micróbios têm minerado rochas porque precisam obter nutrientes há bilhões de anos”, diz Cockell. “Muito cobre e ouro na Terra hoje é extraído com micróbios, então este método não é uma torta no céu.”

O BioRock consistiu em 36 pequenos experimentos, cada um contendo um pedaço de rocha basáltica e um meio líquido contendo alguns nutrientes adicionais de que os micróbios precisam. Alguns dos experimentos também continham micróbios, que puderam se banquetear com os elementos de terras raras nas rochas por três semanas.

Quando os pesquisadores mediram a quantidade desses elementos lixiviados pelos micróbios, eles descobriram que – Sphingomonas desiccabilis – extraiu elementos de terras raras tão bem na microgravidade quanto na Terra. Os outros dois micróbios não são conhecidos por lixiviar esses elementos na Terra, então não foi surpresa que eles não o fizessem na ISS. Todos eles se comportaram da mesma forma na gravidade da Terra, microgravidade e gravidade de Marte, que foi simulada por meio de uma centrífuga.

“Havia motivos para suspeitar que seria diferente, mas, na verdade, não encontramos nenhuma diferença”, diz Cockell. “Isso mostra que os experimentos na Terra fornecem informações úteis que podem ser usadas em qualquer grau de gravidade.” Eventualmente, diz ele, o biomineramento pode ser usado para colher materiais úteis para assentamentos humanos na Lua ou em Marte, de forma que não precisem ser enviados da Terra.

Referência do jornal: Nature Communications, DOI: 10.1038 / s41467-020-19276-w

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