Dust storms on Mars are tossing water from its atmosphere into space

Superfície marciana

A superfície de Marte está perdendo água no espaço

NASA / Goddard

As tempestades de poeira podem ter desempenhado um papel significativo em tornar Marte o mundo árido que é hoje. Eles foram pegos lançando água para a atmosfera superior do planeta, onde ela se decompõe e escapa para o espaço.

Os cientistas sabem há muito tempo que Marte está constantemente perdendo água, mas eles pensaram que era em grande parte por causa de um processo lento e constante que quebra as moléculas de água nas camadas mais baixas da atmosfera. Agora, dados do orbital Mars Atmosphere and Volatile Evolution (MAVEN) da NASA revelaram água na camada superior da atmosfera pela primeira vez, apontando para um processo mais eficiente que pode estar despejando ainda mais água do planeta.

Shane Stone, da Universidade do Arizona, e seus colegas analisaram os dados do MAVEN e encontraram um padrão sazonal – a atmosfera superior continha mais água quando Marte estava mais próximo do sol ou quando havia uma grande tempestade de poeira. O aquecimento atmosférico causado por esses eventos permite que a água flutue mais alto no ar marciano.

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Na alta atmosfera, a água deve ser rapidamente decomposta por partículas energéticas. O hidrogênio e o oxigênio resultantes flutuam para o espaço. Isso acontece 10 vezes mais rápido do que os processos conhecidos que ocorrem na baixa atmosfera, diz Stone. Os pesquisadores calcularam que, nos últimos bilhões de anos, a parte superior da atmosfera de Marte pode ter vazado água suficiente para cobrir a superfície do planeta em uma camada líquida de 61 centímetros de profundidade.

Isso não é o suficiente para explicar completamente por que Marte está muito mais seco agora do que era bilhões de anos atrás, mas nos deixa um passo mais perto. “Marte deve ter perdido o equivalente a um oceano global com dezenas a centenas de metros de profundidade ao longo de toda a sua história”, diz Stone. “Se não fosse por esses processos de escape, teríamos um planeta mais quente e úmido ao lado de nós.”

Referência do jornal: Ciência, DOI: 10.1126 / science.aba5229

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