Arecibo Observatory telescope in Puerto Rico collapses after 57 years

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Vista aérea mostrando os danos no Observatório de Arecibo

RICARDO ARDUENGO / AFP via Getty Images

A enorme plataforma de 815 toneladas do telescópio do Observatório de Arecibo em Porto Rico desabou, caindo 140 metros em seu prato refletor abaixo. A notícia chega poucas semanas depois que a Fundação Nacional de Ciência dos Estados Unidos (NSF) anunciou o descomissionamento do telescópio em meio a questões de segurança.

Em 1º de dezembro, às 7h55, horário local (11h55 GMT), a plataforma do receptor desabou no prato refletor de 300 metros de largura. A plataforma é geralmente suspensa acima do prato refletor por cabos conectados a três torres de suporte.

Não houve relatos de feridos após o colapso. A NSF ainda está investigando por que a plataforma caiu, mas as descobertas iniciais mostram que o topo das três torres de suporte se quebrou. À medida que a plataforma mergulhava no prato refletor, os cabos eram incapazes de suportar seu peso.

No mês passado, a NSF anunciou que o Observatório de Arecibo seria desmontado por questões de segurança. Foi um dos maiores radiotelescópios do mundo, operando há 57 anos.

“É um triste fim para um telescópio espetacular”, diz Dave Clements, astrofísico do Imperial College London. “O incrível instrumento esteve envolvido em todos os tipos de coisas.”

Ele acelerou muitas descobertas científicas no campo da radioastronomia, incluindo a primeira evidência sólida de uma estrela de nêutrons e exoplanetas.

O colapso é uma consequência inevitável de uma série de eventos angustiantes em Arecibo, diz Clements. O telescópio foi danificado durante uma tempestade tropical em agosto, já tendo sido atingido pelo furacão Maria em 2017.

“Minha maior preocupação agora é com todas as pessoas que trabalham lá”, diz Paulo Freire, do Instituto Max Planck de Radioastronomia da Alemanha, que trabalhou no Observatório de Arecibo por mais de oito anos. O telescópio foi um instrumento útil até o último mês e agora existe uma enorme equipe de pesquisadores com um futuro muito incerto, diz ele.

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