China’s Chang’e 5 is bringing back the first moon rocks in 44 years

Imagem padrão do novo cientista

Uma ilustração do módulo de pouso Chang’e 5 da China

Shutterstock / Axel Monse

Chang’e 5 está na última etapa de sua missão na lua. Depois de uma visita à superfície lunar que durou menos de 48 horas, ele está de volta à órbita ao redor da lua e pronto para trazer suas amostras para casa para que os cientistas na Terra possam analisá-las.

A espaçonave consiste em um orbitador, uma cápsula de reentrada, um módulo de pouso e um estágio de ascensão e foi lançada em 23 de novembro a bordo de um foguete Longa Marcha 5. Ele pousou na lua em 1º de dezembro. É a primeira missão de retorno de amostra da China, tornando a nação apenas a terceira – depois dos EUA e da União Soviética – a trazer de volta rochas e poeira da lua. A missão mais recente para trazer de volta amostras lunares foi a sonda soviética Luna 24 em 1976.

Chang’e 5 pousou em uma área inexplorada da lua chamada Oceanus Procellarum, ou Oceano das Tempestades. “É uma região onde existem essas formas de relevo realmente vulcanicamente jovens, e atualmente não temos amostras nas amostras da Apollo ou nas amostras russas que tenham algo parecido, então essas amostras realmente permitirão alguma ciência nova”, diz Kerri Donaldson Hanna na University of Central Florida.

A maioria das áreas amostradas na Lua tem cerca de 3 bilhões de anos ou mais. Os cientistas estimam que as rochas na área de pouso de Chang’e 5 têm menos de 2 bilhões de anos com base na formação de camadas das crateras da área. Assim que levarmos as amostras de volta à Terra, teremos uma ideia melhor da idade dessas rochas vulcânicas.

Isso é crucial porque, em outros mundos, a única maneira de saber a idade de uma área na superfície é analisando as crateras – não há uma maneira direta de confirmar essas idades. Ao comparar a idade medida diretamente a partir das amostras com a idade inferida das crateras na lua, podemos criar uma ligação entre esses métodos de análise que também serão úteis em outros mundos com crateras como Marte e Mercúrio.

Depois que o Chang’e 5 pousou, quase imediatamente começou a cavar na superfície lunar. Possui dois mecanismos para obter amostras tanto da superfície quanto do subsolo: um braço robótico com uma concha para coletar o solo da superfície e uma furadeira para coletar um núcleo com cerca de 2 metros de profundidade.

A amostragem teve que ser feita rapidamente. A espaçonave é movida a energia solar e não tem os aquecedores necessários para sobreviver à noite lunar gelada, então a amostragem teve que ser concluída em um único dia lunar no máximo – cerca de 14 dias terrestres. Depois que a perfuração foi feita, as amostras foram carregadas no estágio de ascensão, que foi lançado de volta da lua para se reunir com o orbitador e a cápsula de reentrada.

A cápsula de reentrada cheia de amostras deve pousar na Mongólia Interior em meados de dezembro. Se tudo correr bem, será quando o trabalho de análise do novo estoque de rochas lunares começar.

“Essas amostras não apenas aumentarão nossa compreensão das idades das características vulcânicas, mas também nos ajudarão a entender as origens da lua, como ela se formou e evoluiu e de onde a água na lua pode ter vindo”, diz Jessica. Barnes, da Universidade do Arizona. Parte do transporte também será colocado em armazenamento permanente na Universidade Hunan em Changsha, China, para análise futura.

Chang’e 5 é parte de uma série de missões que começou com um orbitador que circulou a lua de 2007 a 2009. “O programa de exploração lunar chinês vem desenvolvendo a capacidade de fazer ciência a partir da órbita e, a partir da superfície, então colete amostras e traga-as de volta – essa é uma progressão lógica ”, diz Barnes. “O próximo passo é enviar humanos.” A agência espacial da China disse que espera enviar humanos à Lua por volta de 2030.

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