2020 in review: The hunt for life on Venus continues

Clara Sousa-Silva passou a maior parte de 2020 sentada sobre um grande segredo – a aparente detecção da fosfina, um potencial sinal de vida, em Vénus. Ela diz à New Scientist como foi e o que vem a seguir

Espaço


16 de dezembro de 2020

Imagem padrão do novo cientista

Equipe do Projeto Jaxa Isasakatsuki

UMA das maiores notícias de 2020 foi o aparente avistamento de fosfina na atmosfera de Vênus. Na Terra, esse gás é produzido apenas por organismos vivos e parece não haver outra maneira de fazê-lo em Vênus, então isso foi interpretado como um sinal de que a vida pode estar flutuando nas nuvens venusianas. New Scientist falou com Clara Sousa-Silva, do Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, que integrou a equipa envolvida na descoberta.

Leah Crane: Como você se envolveu com essa equipe?

Clara Sousa-Silva: No final de 2018, tinha acabado de apresentar um artigo sobre a fosfina com um conjunto de evidências de que estava associada à biologia e era potencialmente detectável em exoplanetas. Alguns meses depois disso, Jane [Greaves at Cardiff University, UK, the leader of the collaboration] estendeu a mão para dizer: “Ei, achamos que o encontramos em Vênus”.

Como você reagiu?

Eu surtei um pouco, mas principalmente fui muito cauteloso. Eu queria encontrar fosfina, esperava que fosse encontrada, mas não tinha nenhuma esperança de que isso aconteceria em minha vida.

Você e seus colegas fizeram uma lista enorme de formas possíveis de a fosfina ser produzida em Vênus se não fosse proveniente de seres vivos. Como foi descobrir que nenhum deles poderia explicar as observações?

Você faz esta lista tão longa que pensa que certamente ficará sem coisas a considerar. E, no entanto, é tão difícil provar uma negativa, provar que nada além da vida poderia ter criado esse gás. Você está procurando neste espaço escuro de possibilidades, tentando acender uma luz em todos os cantos e esperando poder iluminar tudo, mas não consegue dizer quando a sala acaba.

Qual foi a reação do público para você, depois de manter isso em segredo por tanto tempo?

Passei por estágios pensando que isso seria realmente um grande negócio, e então pensei: “Clara, é um grande negócio para você, mas o mundo é um lugar grande. Isso não é uma prioridade para as pessoas. Há uma pandemia, há eleições e revoluções, a Califórnia está em chamas ”. E então descobriu-se que era um negócio muito importante com o qual muitas pessoas estavam entusiasmadas.

Outra pesquisa agora está questionando seus resultados. Isso é desanimador?

Estou feliz por não estarmos mais fazendo isso sozinhos e há tantas pessoas usando análises díspares para examinar os mesmos dados. É exatamente assim que a ciência deve funcionar. Tudo isso é positivo, mas no momento meu sentimento principal é a impaciência: quero saber a verdade e quero saber agora! Mas não é assim que funciona.

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Clara Sousa-Silva

Como você se sentirá se descobrir que a fosfina não está na atmosfera de Vênus, afinal?

Mesmo que não esteja lá, pelo menos as pessoas conhecem a fosfina e vão considerá-la como um sinal potencial de vida. Espero que esta seja uma era de pensar sobre mais moléculas que poderiam ser associadas à vida – não apenas as óbvias associadas à vida que é familiar e agradável, mas também a vida que é diferente de nós, que evitamos, que cheira mal ou vive em algum lugar horrível.

No que você estará trabalhando em 2021?

Estamos trabalhando para obter mais dados que nos dirão se a fosfina está presente e onde e como ela é variável. Essas perguntas serão respondidas em um futuro próximo.

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