Plantas que sugam metais do solo podem ser cultivadas para tornar nossa tecnologia

Fazendas que cultivam plantas ricas em metais estão surgindo em todo o mundo e prometem uma alternativa mais verde e menos destrutiva à mineração de minerais raros

Tecnologia


6 de janeiro de 2021

Imagem padrão do New Scientist

Martin O’Neill

QUANDO você corta um galho de Phyllanthus rufuschaneyi, a seiva corre em um verde-azulado intensamente brilhante. Esse é o tipo de coisa que faz o caçador de plantas Anthony van der Ent se sentar e prestar atenção. Então, quando ele encontrou este arbusto lenhoso incomum no posto de guarda-florestal de um parque nacional em Bornéu da Malásia, ele sabia que tinha que investigar mais. Descobriu-se que a seiva estava repleta de níquel.

Van der Ent, da University of Queensland, Austrália, é um dos vários cientistas que pensam que plantas como essa podem ser a solução para um dos problemas mais urgentes de nossa época. A demanda por muitos metais tem aumentado gradativamente há anos porque eles são ingredientes essenciais na tecnologia cotidiana, como telefones e computadores. Nosso apetite por esses metais logo se tornará ainda mais voraz, porque eles também são necessários para tecnologias verdes, como turbinas eólicas e baterias recarregáveis ​​em carros elétricos. No entanto, minerá-los é difícil, prejudicial ao meio ambiente e, às vezes, extremamente perigoso.

Esses problemas poderiam ser resolvidos com o cultivo de metais? É nisso que van der Ent acredita. Em breve veremos se ele está certo, pois as primeiras fazendas de metal estão surgindo na China, Europa e Malásia. Diante disso, essas fazendas são vencedoras em todos os sentidos: os lucros são organizados, as credenciais ambientais excelentes. Portanto, prepare-se para a mais recente tecnologia de mineração disruptiva: a planta.

O níquel que coloriu a seiva azul-esverdeada do arbusto que van der Ent descobriu é apenas um dos metais de que dependemos. O níquel sempre foi um ingrediente crucial do aço inoxidável. Isto é …

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