Puzzling signal on Saturn’s moon Rhea may finally be explained

Uma imagem de Cassini da lua gelada de Saturno Rhea

Uma imagem da Cassini da lua gelada de Saturno Rhea

NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

Um mistério na lua de Saturno, Rhea, pode ter sido finalmente resolvido. Quando a espaçonave Cassini da NASA passou pela segunda maior lua do planeta antes do fim de sua missão em 2017, ela avistou um misterioso composto. Acontece que esse composto pode ser a hidrazina, que é freqüentemente usada como combustível para foguetes.

Conforme a Cassini passava pelas luas de Saturno, ela examinava a luz do sol refletida em suas superfícies para determinar do que eram feitas. Em Reia, assim como em várias outras luas, algo na superfície absorveu uma parte daquela luz na faixa ultravioleta do espectro.

“Percebemos que havia uma queda no espectro e nos perguntamos o que era, mas especulamos que poderia ser algum tipo de gelo de água”, disse Amanda Hendrix, do Instituto de Ciências Planetárias da Califórnia. “Há muito tempo que ficamos intrigados com o que era.”

Ela e seus colegas observaram como a luz refletia em vários compostos em experimentos de laboratório e descobriram dois que pareciam corresponder ao que a Cassini viu em Reia: hidrazina e cloro. Embora ambos possam ser compatíveis com as observações da Cassini, é difícil encontrar uma maneira de o cloro ser produzido na superfície de Rhea, diz Hendrix.

A hidrazina, por outro lado, pode ser produzida em reações entre produtos químicos que sabemos que existem na lua gelada. Ele também pode flutuar na atmosfera espessa da lua vizinha, Titã. Mesmo que a Cassini usasse hidrazina como combustível para seus propulsores, esses propulsores nunca foram acionados perto de Rhea, então os pesquisadores estão confiantes de que ela não veio da espaçonave.

“Essa é uma possível explicação para o recurso em Rhea, mas ainda temos trabalho a fazer para descobrir por que ele ocorre em outras luas”, diz Hendrix. “Esta é uma pista para algum processo que está acontecendo em todo o sistema de Saturno, e provavelmente em outros lugares também.”

Referência do jornal: Avanços da Ciência, DOI: 10.1126 / sciadv.aba5749

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