The United Arab Emirates’ Hope orbiter is about to arrive at Mars

Imagem padrão do novo cientista

O orbitador Hope Mars será capaz de observar todo o planeta a cada nove dias marcianos

Alexander McNabb / MBRSC

O orbitador Hope está chegando a Marte. Esta espaçonave sem rosca é a primeira missão interplanetária dos Emirados Árabes Unidos e entrará em órbita em 9 de fevereiro, após o que começará a construir a imagem mais completa que já tivemos da atmosfera marciana.

“A equipe se preparou o melhor que pode para chegar à órbita de Marte”, disse Sarah Al-Amiri, presidente da agência espacial dos Emirados Árabes Unidos e líder científica da missão, durante uma coletiva de imprensa em 28 de janeiro.

Essa preparação é crucial – levará 11 minutos para que um sinal de Hope alcance a Terra, então toda a operação para entrar na órbita de Marte estará no piloto automático. Se algo der errado, a sonda é pré-programada para lidar com vários problemas por si mesma durante os 27 minutos em que os propulsores irão disparar para colocar a espaçonave em uma órbita estável.

“Quando vemos o início da queima, já está quase na metade”, disse Pete Withnell, da Universidade do Colorado em Boulder, gerente de programa da missão, durante a coletiva de imprensa. “Somos observadores e vemos o que está acontecendo, mas não interagimos em tempo real.”

Assistir ao atraso dos sinais da espaçonave será estressante, diz Omran Sharaf, do Centro Espacial Mohammed Bin Rashid em Dubai, outro gerente de programa. “Acionar os propulsores por 27 minutos sem parar é algo que não fizemos antes”, diz ele. “Não poderíamos testá-lo na Terra porque, se o fizéssemos, poderíamos ter danificado a espaçonave, então só poderíamos testá-lo por alguns segundos.” Até mesmo as pequenas manobras que a nave realizou em seu caminho para Marte exigiram que os propulsores disparassem por um minuto ou menos.

Uma vez em órbita, Hope nos fornecerá uma visão sem precedentes de Marte. As seis outras naves ativas orbitando o planeta seguem caminhos ao redor do equador que se alinham com sua rotação de tal forma que eles só podem ver qualquer área particular da superfície em uma hora do dia. A esperança, por outro lado, contornará o equador, permitindo-lhe obter uma imagem completa do planeta a cada nove dias – incluindo cada ponto na superfície a cada hora do dia.

A espaçonave carrega três instrumentos científicos principais que lhe permitirão observar a atmosfera de Marte em comprimentos de onda do infravermelho ao ultravioleta distante. “Pela primeira vez, o mundo receberá uma visão holística da atmosfera”, diz Sharaf.

O objetivo é estudar como as diferentes camadas da atmosfera interagem umas com as outras e como essas interações mudam dependendo da hora do dia e do ano. Isso nos ajudará a responder à questão de longa data de como o gás escapa da atmosfera marciana e flutua para o espaço, um processo que mantém Marte frio e seco, em vez de quente e úmido como pode ter sido.

Se Hope entrar em órbita com segurança, cientistas e engenheiros passarão dois meses testando a espaçonave e seus instrumentos científicos antes de começar a fazer medições de Marte. “Esperançosamente, em setembro de 2021 teremos dados científicos que possamos compartilhar”, diz Sharaf.

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