China’s Tianwen-1 mission is now orbiting Mars ahead of landing

Tianwen-1

Impressão artística da espaçonave Tianwen-1

Shutterstock / Axel Monse

Marte tem outro novo visitante. A missão chinesa Tianwen-1 entrou em órbita ao redor do Planeta Vermelho, seguindo a órbita Hope dos Emirados Árabes Unidos por apenas um dia e precedendo a aterrissagem do rover Perseverance da NASA por uma semana. Esta é a segunda missão interplanetária da China, mas a primeira que ela tentou sem parceiros internacionais.

Alcançar a órbita é apenas o primeiro passo da missão Tianwen-1, que decolou do local de lançamento de Wenchang em Hainan, China, em 23 de julho do ano passado. A espaçonave tem três partes: um orbitador, um módulo de pouso e um rover.

Agora que a nave está circulando com segurança em Marte, a próxima etapa é iniciar os preparativos para enviar a sonda à superfície. Cientistas selecionaram um local para isso em Utopia Planitia, a mesma região onde o módulo de pouso Viking 2 da NASA pousou em 1976. Tianwen-1 tirará fotos da área da órbita para garantir que as condições sejam seguras.

Se tudo parecer claro, o módulo de pouso será liberado. Ele será lançado em direção à superfície marciana, diminuindo a velocidade com a ajuda de um escudo térmico em forma de cone e um pára-quedas antes que um conjunto de foguetes o leve para pousar suavemente no solo. Espera-se que isso aconteça por volta de maio para deixar bastante tempo para avaliar o local de pouso.

Finalmente, presumindo que tudo corra conforme o planejado, a sonda lançará um veículo espacial movido a energia solar para rodar pela superfície empoeirada por cerca de 90 dias marcianos. Este veículo está equipado com câmeras, radar de penetração no solo, detector de campo magnético, estação meteorológica e instrumento para medir a composição química da poeira e das rochas. O orbitador também carrega seus próprios instrumentos científicos para investigar Marte da órbita.

Juntas, todas essas ferramentas ajudarão na busca por bolsões de água líquida e gelo em Marte, bem como estabelecerão as bases para missões futuras mais complicadas, incluindo uma para trazer amostras de Marte de volta à Terra para análise no final da década de 2020.

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