Quão contagiosa é a variante Delta?

A variante Delta do vírus que causa a Covid-19 é freqüentemente descrita como altamente transmissível. Então, o que isso realmente significa?

Cientistas que estudam a Covid-19 dizem que o aumento da contagiosidade do Delta significa que precisamos atualizar nosso pensamento sobre os riscos de exposição. Como as pessoas infectadas com Delta carregam níveis mais altos de vírus do que as cepas anteriores, as regras antigas não se aplicam mais, dizem eles – incluindo a sabedoria convencional de que leva 15 minutos de contato próximo com alguém para ser infectado.

Delta já mudou o conselho de saúde pública sobre mascaramento. Os Centros de Controle e Prevenção de Doenças recomendaram na terça-feira que as pessoas vacinadas voltem a mascarar dentro de casa em certas partes do país. E as autoridades locais começaram a restabelecer os mandatos das máscaras, inclusive no condado de Los Angeles e no condado de St. Louis.

A diretora do CDC, Rochelle Walensky, disse que as diretrizes foram revisadas porque novos dados sobre a variante Delta mostram que as infecções revolucionárias para pessoas totalmente vacinadas, embora raras, carregam um nível semelhante de carga viral como as infecções entre os não vacinados.

Aqui está o que os cientistas dizem que precisamos saber sobre como Delta muda nosso cálculo de risco.

O Delta é muito mais contagioso em comparação com as versões anteriores do vírus?

Os pesquisadores estimam que o Delta seja cerca de 50% mais contagioso do que a variante Alpha, a cepa anteriormente dominante no país. Alpha era cerca de 50% mais contagioso do que a cepa original de Wuhan.

Em um estudo de julho, pesquisadores chineses descobriram que as pessoas infectadas com a variante Delta, em média, tinham cerca de 1.000 vezes mais cópias do vírus em suas vias respiratórias do que as pessoas infectadas com a cepa original.

“O Delta penetra mais facilmente nas células”, diz John Volckens, professor de saúde ambiental que estuda aerossóis e doenças respiratórias na Colorado State University em Fort Collins, Colorado.

Uma apresentação de slides interna do CDC descreveu a variante Delta como infecciosa como a varicela. A variante Delta é mais transmissível que o resfriado comum, a gripe sazonal e a varíola, mas menos contagiosa que o sarampo, segundo a apresentação.

Níveis mais altos de vírus significam que pessoas infectadas espalham mais vírus, dizem os cientistas. Exatamente quanto mais vírus é emitido para o ar permanece desconhecido. Ter 1.000 vezes mais cópias do vírus no trato respiratório “não significa necessariamente que haja 1.000 vezes mais vírus [released into the air]—Embora possa ser ”, diz Linsey Marr, professor de engenharia civil e ambiental da Virginia Tech que estuda a transmissão aérea de vírus.

Embora as vacinas com Covid-19 sejam altamente eficazes na prevenção de hospitalizações ou morte pelo vírus, elas não são infalíveis na prevenção de infecções. Isso representa problemas para eventos como as Olimpíadas e levanta questões mais amplas sobre a imunidade a longo prazo. Foto: David Crigger / Bristol Herald Courier / Associated Press

Como a contagiosidade da Delta muda nosso risco de exposição?

Ser vacinado é a melhor maneira de reduzir o risco de contrair o vírus, dizem os médicos, embora aconselhem até mesmo os indivíduos vacinados a tomarem cuidado extra. As vacinas são um pouco menos eficazes na prevenção de infecções de Delta em comparação com as cepas anteriores do vírus, mas ainda protegem fortemente contra doenças graves e morte, dizem eles.

Para pessoas não vacinadas, a Delta muda a velha sabedoria convencional de que uma pessoa corre maior risco de infecção após 15 minutos de contato próximo com uma pessoa infectada. Com o Delta, a infecção pode provavelmente acontecer em menos de cinco minutos, dizem os cientistas. A variante pode até ser potente o suficiente para infectar uma pessoa não vacinada com uma exposição passageira, como um minuto ou dois em um elevador, diz o Dr. Marr.

“Digamos que você tenha que passar 15 minutos com uma pessoa infectada em uma sala fechada antes de ser exposto a vírus o suficiente para ficar doente. Agora estamos falando cerca de 1.000 vezes isso potencialmente ”, diz o Dr. Marr. “Para que 15 minutos se tornem apenas alguns segundos.” Pessoas parcialmente vacinadas também são mais vulneráveis ​​ao Delta do que pessoas vacinadas, dizem os cientistas.

Como meu risco muda se eu for vacinado?

Pessoas totalmente vacinadas têm substancialmente mais proteção – e risco muito baixo de desenvolver doenças graves, dizem os cientistas. A maior potência do Delta é “principalmente um risco para pessoas não vacinadas”, diz Don Milton, professor de saúde ambiental e ocupacional na Escola de Saúde Pública da Universidade de Maryland.

Ainda assim, o Delta representa uma ameaça maior do que as cepas anteriores para pessoas que passam muito tempo em ambientes fechados com outras pessoas infectadas, ele avisa. As pessoas vacinadas provavelmente teriam que ficar expostas por mais tempo para serem infectadas do que uma pessoa não vacinada. “Se você for vacinado, talvez 15 minutos ou meia hora seja o que você precisa para receber uma grande dose. Se você não for vacinado, dificilmente vai levar nada ”, diz ele.

As pessoas vacinadas podem transmitir a variante Delta?

O Dr. Walensky do CDC disse que a transmissão por pessoas vacinadas é possível. “Em raras ocasiões, algumas pessoas vacinadas infectadas com uma variante Delta após a vacinação podem ser contagiosas e espalhar o vírus para outras pessoas”, disse ela.

Na sexta-feira, o CDC disse em um relatório que 127 pessoas vacinadas infectadas com a variante Delta em um surto em Cape Cod pareciam carregar tanto vírus quanto 84 pessoas não vacinadas ou parcialmente vacinadas que foram infectadas. O relatório se refere a um surto no condado de Barnstable, Massachusetts. As autoridades locais disseram que pelo menos 430 casos confirmados de Covid-19 foram ligados a um grupo após as festividades no fim de semana de 4 de julho em Provincetown, na ponta de Cape Cod.

“Cargas virais elevadas sugerem um risco aumentado de transmissão e aumentam a preocupação de que, ao contrário de outras variantes, as pessoas vacinadas infectadas com Delta podem transmitir o vírus”, disse o Dr. Walensky na sexta-feira. “Esta descoberta é preocupante e foi uma descoberta fundamental que levou à recomendação de máscara atualizada do CDC.”

E a transmissão externa da variante Delta?

Muitas pessoas há muito consideram as atividades ao ar livre seguras, mas os cientistas dizem que faz sentido repensar essa suposição em certas situações. Delta aumenta o risco de transmissão ao ar livre – especialmente para pessoas não vacinadas, dizem os cientistas. “Ao ar livre se torna mais arriscado”, diz o Dr. Marr. Se você estiver perto de alguém e em sua coluna respiratória – o ar liberado em uma respiração – pode ser possível se infectar, diz ela. Os riscos aumentam ao ar livre em ambientes mais lotados, como um concerto ou um jogo de beisebol.

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Se você for vacinado, atividades como ciclismo, corrida ou caminhada – quando você se movimenta e a exposição a uma pessoa infectada é muito breve – devem ser seguras sem máscara, dizem os médicos. “Entre ser vacinado e estar ao ar livre, isso é uma proteção muito boa”, diz o Dr. Marr. Ela recomenda que até mesmo as pessoas vacinadas usem uma máscara ao ar livre em locais lotados.

O risco ao ar livre aumenta se você estiver em uma tenda de casamento ou estrutura onde três lados são fechados. “Não classifico isso como ao ar livre”, diz o Dr. Volckens. “A troca de ar é limitada. O ar é mais confinado, então o acúmulo desse ar exalado é respirado novamente. ”

Devo usar uma máscara novamente mesmo se for vacinado?

O CDC recomendou na terça-feira que as pessoas vacinadas comecem a usar máscaras dentro de casa novamente em partes do país onde a transmissão é considerada substancial ou alta. Aproximadamente 46% dos condados dos EUA são considerados áreas de alta transmissão e 17% são considerados como tendo níveis substanciais de transmissão, de acordo com dados do CDC. Os casos estão aumentando rapidamente em estados como Arkansas, Flórida, Louisiana, Missouri e Alabama, onde menos da metade da população é vacinada.

Dr. Marr diz que embora haja baixo risco de desenvolver doenças graves devido à Covid-19 se você estiver totalmente vacinado, você pode minimizar o risco de contrair uma infecção mais branda – e de transmitir o vírus potencialmente adiante – usando uma máscara de alta qualidade, especialmente em locais públicos fechados. “Voltei a usar máscara em ambientes fechados quando não sei o estado de vacinação das pessoas”, diz ela.

Escrever para Sumathi Reddy em sumathi.reddy@wsj.com

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