Os vírus latentes estão causando sintomas longos de Covid-19? Pressão de grupos de pacientes para teste

Pacientes mais longos com Covid-19 estão se esforçando para investigar o que acreditam estar alimentando alguns de seus sintomas debilitantes de longo prazo: vírus inativos que foram reativados pelo coronavírus.

Estima-se que 10% a 30% de todos os pacientes com Covid-19 sofram de sintomas semanas e meses após contrair a doença, incluindo muitos jovens, pessoas previamente saudáveis, cujos casos iniciais de Covid-19 eram leves. Os sintomas podem incluir névoa cerebral, fadiga, falta de ar, batimento cardíaco acelerado e incapacidade de tolerar esforços físicos ou mentais.

Autoridades de saúde pública em todo o mundo estão tentando descobrir exatamente o que está causando os sintomas; o National Institutes of Health no início deste ano revelou uma importante iniciativa para estudar longamente a Covid-19, apoiada por US $ 1,15 bilhão em financiamento. No entanto, os cientistas ainda sabem muito pouco sobre as causas da doença e têm ainda menos tratamentos para oferecer.

A maioria das pessoas – tendo Covid-19 ou não – tem vírus latentes e normalmente inofensivos em seu corpo, que contraíram anos antes. Entre os mais comuns estão a família de vírus do herpes. Isso inclui o vírus Epstein-Barr (EBV), que causa a mononucleose, bem como o herpesvírus humano 6 (HHV-6), que causa a sexta doença comum na infância, os vírus herpes simplex e o herpes zóster, uma reativação da varicela vírus que pode causar herpes zoster. Esses vírus podem ser reativados às vezes pelo estresse, incluindo infecções.

Alguns pacientes de Covid-19 há muito tempo e grupos de defesa estão pedindo aos médicos que façam testes mais regulares para vírus reativados. Com tão poucas opções de tratamento para o Covid-19 longo, eles dizem, faz sentido ver se um medicamento antiviral para herpes pode aliviar os sintomas. Alguns médicos dizem que vale a pena mais testes e estudos mais aprofundados. Outros dizem que os testes são difíceis de interpretar – e mesmo que um vírus latente seja reativado, não está claro se isso está causando sintomas longos de Covid-19.

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Em junho, um estudo publicado na revista médica Pathogens sugeriu uma possível associação entre as reativações de Epstein-Barr e Covid-19 longo. Em um conjunto de 30 pacientes longos com Covid-19, cerca de 67% foram positivos para reativação do EBV, descobriram os pesquisadores. Isso se compara a cerca de 10% do grupo de controle, que contraiu Covid-19, mas não apresentou sintomas de longo prazo. Os pesquisadores testaram a reativação com base nos níveis de dois anticorpos que dizem estar associados à infecção por EBV ativa ou reativada.

David Hurley, um microbiologista molecular que estuda a reativação do EBV e foi coautor do estudo, diz que o EBV latente pode ser reativado pelo estresse. Algumas pessoas experimentam fadiga, névoa cerebral e outros sintomas que também são comumente relatados por pacientes longos de Covid, diz o Dr. Hurley. Para algumas pessoas, os sintomas duram apenas alguns dias, mas para outras podem durar meses ou mais, acrescenta.

Um sistema imunológico normal e saudável pode manter os vírus latentes sob controle. Mas uma infecção por Covid-19 “oferece uma oportunidade de perder esse controle”, diz Amy Proal, microbiologista da PolyBio Research Foundation, que foi a primeira autora de um artigo de revisão recente na revista Frontiers in Microbiology examinando como vírus reativados podem estar contribuindo para sintomas longos de Covid-19.

Uma nova pesquisa pode ajudar a explicar por que milhares de sobreviventes do Covid-19 estão enfrentando sintomas neurológicos debilitantes meses depois de inicialmente adoecerem. WSJ analisa a ciência por trás de como o coronavírus afeta o cérebro e o que isso pode significar para pacientes de longa distância. Ilustração: Nick Collingwood / WSJ

Os médicos não fazem testes de rotina para vírus de herpes reativados em pacientes longos com Covid-19. Os testes de laboratório disponíveis comercialmente cobertos pelo seguro e disponíveis para a maioria dos pacientes não são tão sofisticados quanto os que os pesquisadores usam para testar o DNA viral, portanto, não é provável que detectem tantas reativações, diz Susan Levine, médica do Centro for Solutions for ME / CFS na Mailman School of Public Health da Columbia University e no Cornell Center for Enervating NeuroImmune Disease.

A Dra. Levine diz que trata cerca de 200 pacientes longos com Covid-19 e faz testes para vírus reativados, mas geralmente usa testes adicionais para confirmar o diagnóstico. Ela diz que cerca de 80% têm evidências de EBV reativado, com uma porcentagem menor também testando positivo para um caso reativado de HHV-6.

A Dra. Levine diz que é difícil determinar o quanto a reativação de vírus está contribuindo para os sintomas contínuos de pacientes com Covid-19 há muito tempo, mas ela acredita que eles estão desempenhando um papel significativo.

Lauren Nichols é uma residente de Boston de 33 anos e membro voluntário do conselho executivo da Body Politic, que tem um grupo de apoio Covid-19 no Slack com mais de 17.000 membros. O grupo está pressionando por testes mais agressivos de vírus reativados. A Sra. Nichols obteve o Covid-19 em março de 2020 e diz que experimentou sintomas de longo prazo, incluindo fadiga e névoa cerebral. Em setembro, os testes de laboratório mostraram altos níveis de EBV, ela diz, e ela começou a tomar um medicamento antiviral comumente usado para tratar infecções por herpes. Ela acredita que isso ajudou a aliviar sua fadiga e confusão mental.

“Não há tratamento para Covid long, mas existem tratamentos para essas doenças virais que estão sendo reativadas em alguns de nós”, diz a Sra. Nichols. “No momento, trata-se realmente de gerenciamento de sintomas para nos permitir ser mais funcionais.”

O papel potencial dos vírus reativados vale a pena estudar, diz Timothy Henrich, um professor associado de medicina da Universidade da Califórnia em San Francisco, que faz parte de um estudo acompanhando longos pacientes com Covid-19 lá. “Estamos planejando incorporar isso em nosso estudo”, disse o Dr. Henrich.

Que os vírus latentes são reativados por uma infecção por Covid-19 não é surpreendente, diz o Dr. Henrich. A questão é se essa reativação está causando longos sintomas do Covid-19, diz ele.

Os vírus reativados em pacientes imunocomprometidos podem causar sintomas e doenças que podem ser tratadas, diz o Dr. Henrich. Mas muitas pessoas podem ter níveis transitórios, mas detectáveis, do vírus do herpes humano que não causam sintomas. O papel do EBV na encefalomielite miálgica / síndrome da fadiga crônica (EM / CFS) tem sido um debate contínuo na comunidade médica. Alguns estudos mostraram reativação do EBV em tais pacientes, mas isso não prova necessariamente que a reativação está causando os sintomas, observa o Dr. Henrich.

Benjamin Abramoff, professor assistente de medicina física e reabilitação da Universidade da Pensilvânia que atende pacientes na Clínica de Avaliação e Recuperação Pós-Covid, diz que embora grupos de pacientes e pacientes às vezes levantem a questão da reativação, eles não testam os pacientes para isso. “Dado que estes são observados em outros processos de doença, não pensamos que seja provavelmente o impulsionador dos sintomas de longo prazo”, diz o Dr. Abramoff.

Patrick Smith, um consultor de investimentos de 37 anos em Denver, testou positivo para Covid-19 em abril deste ano. Ele foi hospitalizado com pneumonia grave por quatro dias. Ele continuou a apresentar sintomas de longo prazo, incluindo névoa cerebral e fadiga. Ele esteve em três longas clínicas Covid-19 em hospitais e consultou um médico de medicina integrada em Boulder. Esse médico, Pierre Brunschwig, o testou para EBV e HHV-6 reativados e diz que os exames indicaram reativação.

O Dr. Brunschwig diz que está testando todos os pacientes longos de Covid-19 que atende para vírus de herpes reativados. “O sistema imunológico está esgotado e distraído. É uma janela de oportunidade para reativar ”, diz ele.

Ele trata os pacientes com suplementos, como altas doses de vitamina C e zinco, além de antivirais, mas diz que nem sempre funcionam. “É porque não temos o tratamento certo ou não é uma contribuição importante para o sofrimento do paciente?” ele diz. “É sempre possível que os laboratórios não sejam definitivos.”

O Sr. Smith começou recentemente a tomar o antiviral usado para tratar infecções por herpes, que ele acredita ter ajudado sua fadiga e confusão cerebral. “É uma diferença entre o dia e a noite”, diz ele.

Escrever para Sumathi Reddy em sumathi.reddy@wsj.com

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