Who counts as an astronaut? Not Jeff Bezos, say new US rules

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Pessoas que fazem voos comerciais para o espaço geralmente não se qualificam para asas de astronauta

Joe Raedle / Getty Images

O turismo espacial está aumentando com os voos recentes ao espaço dos bilionários Richard Branson e Jeff Bezos a bordo das espaçonaves de suas respectivas empresas, mas nem todas as pessoas que vão ao espaço são oficialmente consideradas astronautas. A Administração Federal de Aviação dos Estados Unidos (FAA) endureceu suas regras sobre como conceder asas de astronauta para aqueles que viajam em voos espaciais privados, tornando mais difícil se tornar um astronauta comercial oficial.

O que são asas de astronauta da FAA?
Nos Estados Unidos, existem três agências que designam pessoas como astronautas: as Forças Armadas dos Estados Unidos, a NASA e a FAA. Os dois primeiros dão asas apenas aos seus próprios funcionários, então a única maneira de ser oficialmente reconhecido como astronauta após um vôo em uma espaçonave comercial é ganhando asas da FAA. Eles não vêm com nenhum privilégio específico além do direito de se gabar.

Quais são as regras para ser certificado como astronauta comercial agora?
Para que a FAA conceda as asas, um astronauta deve ser contratado pela empresa que realizará o lançamento – para que os turistas que compraram as passagens fiquem fora. Eles também devem passar por treinamento para serem certificados pela FAA como astronautas e voar mais de 80 quilômetros. E eles devem ter “demonstrado atividades durante o vôo que foram essenciais para a segurança pública, ou contribuíram para a segurança do vôo espacial humano”, de acordo com o novo despacho que fornece as diretrizes.

O que conta como uma contribuição?
Se um membro da tripulação fez uma contribuição para a segurança do vôo espacial fica a critério dos oficiais da FAA. Na última década, a agência concedeu asas de astronauta apenas aos pilotos de espaçonaves – a única exceção foi Beth Moses, uma executiva da Virgin Galactic que voou a bordo da nave SpaceShipTwo da empresa em 2019. O principal critério parece ser que os astronautas devem ser designados como membros da tripulação que executam alguma tarefa a bordo de seus voos, não simplesmente passageiros.

Então, os passageiros dos voos recentes da Virgin Galactic e da Blue Origin serão considerados astronautas?
Isso é um pouco complicado. A Virgin Galactic designou Branson e os outros três passageiros em seu vôo de 11 de julho como membros da tripulação testando a espaçonave, mas não está claro se eles “contribuíram para a segurança dos voos espaciais humanos” em geral.

As coisas são mais claras no caso do voo Blue Origin de 20 de julho: a espaçonave era inteiramente controlada do solo, não por Bezos ou qualquer um dos outros três passageiros, então tudo que eles precisavam fazer era aproveitar a viagem. Isso significa que eles não se qualificariam para asas de astronauta sob as novas regras da FAA.

Existem exceções?
A agência está autorizada a dar asas honorárias a “indivíduos que demonstraram contribuição extraordinária ou serviço benéfico para a indústria de voo espacial humano comercial”, mas que não satisfizeram os outros requisitos de elegibilidade. Assim, Wally Funk, uma passageira a bordo do voo que treinou para ser astronauta na década de 1960, mas não conseguiu ir ao espaço naquela época, ainda pode obter suas asas de astronauta.

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