Astronomers may have spotted a distant alien moon being born

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PDS 70 sistema estelar

Esta imagem mostra a estrela PDS 70 (centro) e o planeta PDS 70 c (o ponto à direita da estrela), rodeados por um disco circunplanetário. Todo o sistema é rodeado por um disco circunstelar

ALMA (ESO / NAOJ / NRAO) / Benisty et al.

Podemos estar assistindo ao nascimento de uma lua pela primeira vez. Astrônomos avistaram um disco de destroços ao redor de um planeta distante chamado PDS 70 c, e é massivo o suficiente para que o jovem exoplaneta possa estar em processo de formação de exomoons.

Quando um novo sistema estelar está se formando, os planetas se aglutinam em uma nuvem de detritos chamada disco circunstelar. Então, os planetas podem sugar gás e poeira dessa nuvem para formar seus próprios discos circunplanetários, que alimentam o crescimento dos planetas e fornecem o material para a formação das luas.

A estrela PDS 70, que está a cerca de 370 anos-luz da Terra, forneceu aos pesquisadores um laboratório único para estudar este processo. Seus dois planetas gigantes, PDS 70 be c, são os únicos dois que foram observados enquanto ainda embutidos em seu disco circunstelar. Agora Myriam Benisty da Université Grenoble Alpes na França e seus colegas confirmaram que PDS 70 c – e talvez PDS 70 b também – também tem um disco circunplanetário.

“Conhecemos muitos planetas, mas esses são planetas prontos, e temos que usar modelos para tentar entender como os planetas se formam olhando para o produto final”, diz Alessandro Morbidelli, do Observatório Côte d’Azur, na França, que não era envolvidos neste trabalho. “Com esses dois, estamos vendo diretamente como os planetas gigantes e suas luas se formam, portanto, esses planetas são excepcionais.”

Os pesquisadores localizaram este disco usando o Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) no Chile. Houve indícios de um disco circunplanetário lá antes, mas nunca nada conclusivo.

Eles descobriram que, dependendo do tamanho dos grãos de poeira no disco em torno do PDS 70 c, ele provavelmente contém uma massa total de poeira que é cerca de 0,7 a 3,1 por cento da massa da Terra. “Não podemos identificar nenhuma lua que esteja se formando, mas há material suficiente para formá-la e é muito provável que satélites estejam se formando lá”, diz Benisty. O planeta é algumas vezes mais massivo do que Júpiter, então pode eventualmente formar muitas luas assim como Júpiter, diz ela.

“Olhando para fora do planeta, seria semelhante a como a Via Láctea se parece em uma noite realmente escura, esta faixa brilhante no céu noturno, mas seria muito, muito mais amplo”, diz o membro da equipe Richard Teague em Harvard- Smithsonian Center for Astrophysics em Massachusetts. O PDS 70 b provavelmente também tem um disco, mas não é tão brilhante, o que pode significar que é feito de grãos de poeira menores ou apenas gás, diz Benisty.

Os pesquisadores também encontraram fluxos de poeira fluindo do disco circunestelar externo em direção à estrela, na área onde, se este sistema estelar for como o nosso, planetas rochosos menores poderiam se formar. “As serpentinas estão trazendo material do disco externo para o interno, e isso não é importante apenas para a formação de planetas semelhantes à Terra, mas também a estrela ainda é uma estrela bebê, então ainda está acumulando matéria para crescer”, diz Benisty .

Este sistema nos fornece uma janela para estudar a formação de planetas e luas em geral, mas com seus dois planetas gigantes espelhando Júpiter e Saturno, também é uma reminiscência de nosso próprio sistema solar, embora maior. Isso pode nos ajudar a entender como os planetas e as luas de nosso sistema solar se formaram e evoluíram.

Referência do jornal: The Astrophysical Journal Letters, na impressão

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