Um inverno de contas de gás gigantes está chegando. Você está pronto?

Os americanos receberam um alerta severo do governo esta semana: espere contas de aquecimento mais altas neste inverno.

De acordo com a Energy Information Administration, quase metade das famílias americanas que aquecem suas casas principalmente com gás natural podem esperar gastar em média 30% a mais em suas contas em comparação com o ano passado. A agência acrescentou que as contas seriam 50% mais altas se o inverno fosse 10% mais frio que a média e 22% mais altas se o inverno fosse 10% mais quente que a média.

O aumento previsto nos custos, de acordo com o relatório, resultará em uma conta média de aquecimento doméstico a gás natural de US $ 746 de 1º de outubro a 31 de março, em comparação com cerca de US $ 573 no mesmo período do ano passado.

A previsão faz parte da previsão de combustíveis de inverno da EIA, que projeta que as famílias americanas gastarão mais em energia neste inverno do que gastaram em vários anos. A agência atribuiu sua previsão ao aumento dos preços da energia – os futuros do gás natural atingiram a maior alta neste ano – e à probabilidade de um inverno mais frio do que a maior parte do país no ano passado.

O aumento iminente, além do aumento dos preços de muitos bens de consumo e commodities, provavelmente causará estresse para os americanos em muitos níveis de renda. Economistas alertam que as contas de serviços públicos maiores provavelmente afetarão as famílias ainda afetadas pela pandemia de Covid-19.

Um artigo publicado neste verão no Journal of Public Economics, que estudou cinco milhões de clientes de concessionárias de energia elétrica em Illinois, descobriu que as desconexões dobraram durante a pandemia. Em 2018-2019, os clientes na maioria dos códigos postais negros e hispânicos tinham cerca de quatro vezes mais probabilidade do que bairros menos diversos de serem desconectados por falta de pagamento.

“Estamos muito preocupados com a acessibilidade do calor neste inverno para todos os clientes, mas em particular aqueles que lutam todos os dias para pagar seus serviços de utilidade pública”, disse Karen Lusson, advogada do National Consumer Law Center, uma organização sem fins lucrativos que defende questões de consumo para comunidades de baixa renda.

O que os consumidores podem fazer para se preparar para o que está por vir? Aqui está o que grupos comerciais, profissionais de energia, planejadores financeiros e outros têm a dizer.

As empresas de energia de varejo competem com as concessionárias locais para dar aos consumidores dos EUA mais opções. Mas em quase todos os estados onde operam, os varejistas cobram mais do que os operadores estabelecidos, o que significa que você pode estar pagando mais pela eletricidade do que pelo vizinho. Aqui está o porquê. Ilustração fotográfica: Jacob Reynolds

Obtenha um ajuste de eficiência energética

A primeira coisa que você pode fazer, diz Barton James, presidente e executivo-chefe da Air Conditioning Contractors of America, um grupo comercial, é verificar se o sistema de aquecimento de sua casa está funcionando corretamente.

De acordo com o Instituto Nacional de Padrões e Tecnologia, a instalação inadequada de sistemas de aquecimento, ventilação e ar condicionado pode levar a um aumento de 30% no uso de energia.

“Agora, mais do que nunca, acho que é muito bom para alguém ficar por dentro do serviço e da manutenção de seu equipamento”, diz o Sr. James.

Ele diz que os consumidores devem pedir a seus contratados para executar um processo chamado Manual J, que calcula a quantidade de aquecimento e refrigeração necessária para sua casa. O processo pode custar de US $ 100 a cerca de US $ 1.000, dependendo do tamanho do edifício. De acordo com a Sra. Lusson, alguns clientes de serviços públicos pagam aos programas por meio de suas contas regulares, o que lhes permite convocar um representante da empresa para realizar uma avaliação de eficiência energética e fazer recomendações.

Existem maneiras relativamente baratas de os consumidores tornarem seus espaços residenciais mais eficientes em termos de energia, diz Vivek Shandas, professor da Universidade Estadual de Portland em Oregon que estuda o efeito da mudança climática nas cidades e residências. As etapas incluem cobrir as janelas com plástico para evitar correntes de ar e comprar “almofadas de porta” para tampar o espaço sob as portas.

“O aperto no envelope da casa é geralmente considerado”, diz Shandas. “Como faço para proteger minha casa às intempéries para reduzir a exposição que tenho ao frio?”

Examine seu orçamento mensal

Algumas partes do país podem ser mais suscetíveis ao aumento dos preços do gás natural do que outras. Para os consumidores que podem sentir o impacto dos aumentos de preços, o Sr. Shandas recomenda procurar cursos de ação para ajudá-lo a navegar nos meses de clima frio.

Porcentagem de unidades habitacionais que usam gás natural, por uso final e região

Porcentagem de unidades habitacionais que usam gás natural, por uso final e região

Porcentagem de unidades habitacionais que usam gás natural, por uso final e região

Porcentagem de unidades habitacionais que usam gás natural, por uso final e região

Porcentagem de unidades habitacionais que usam gás natural, por uso final e região

Porcentagem de unidades habitacionais usando

gás natural, por uso final e região

Porcentagem de unidades habitacionais usando

gás natural, por uso final e região

“Quais são os lugares onde posso obter o mesmo resultado, mas posso comprometer um pouco?” ele diz. Essas ideias podem incluir usar menos gás para cozinhar, viajar para o trabalho por meio de caronas e transporte público em vez de andar sozinho em seu carro ou manter o termostato em um nível suportável – em oposição ao nível ideal – quando está frio lá fora.

Angela Moore, planejadora financeira certificada e fundadora da Modern Money Education, uma plataforma que administra cursos de finanças pessoais para mulheres, aconselha os consumidores a procurar outros itens do orçamento que podem ser reduzidos para acomodar uma conta de gás natural mais alta. Ela aconselha verificar as despesas que zumbem em segundo plano – assinaturas ou uma academia que você não está usando – que podem pagar um aumento na conta se forem suspensas por alguns meses.

“Muitas pessoas simplesmente esquecem algumas dessas coisas porque é muito automatizado e estamos como se estivéssemos no piloto automático”, diz a Sra. Moore.

Shandas reconhece que para os americanos de renda mais alta, os aumentos do preço do gás natural serão uma queda no balde.

Inscreva-se em programas de assistência federal

A Sra. Lusson, do National Consumer Law Center, aponta para vários programas federais que os consumidores podem usar para receber assistência com contas de serviços públicos se atenderem aos requisitos de renda. Um dos mais conhecidos deles, o Programa de Assistência à Energia Doméstica para Baixa Renda, exige que a renda dos beneficiários não exceda 60% da renda média do estado.

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Como os custos mais altos de aquecimento doméstico afetarão você? Junte-se à conversa abaixo.

Além disso, alguns estados têm programas com taxas de desconto, como um plano de pagamento de porcentagem da renda, diz a Sra. Lusson. Esse programa pode manter as contas acessíveis e perdoar valores atrasados ​​se o requerente pagar a taxa com desconto em dia durante um ano.

Os consumidores devem visitar seus comitês de ação comunitária local, diz ela, para obter informações sobre os programas para os quais podem se qualificar. “Tantas pessoas que não eram de baixa renda antes passaram a ter baixa renda durante a Covid”, diz ela.

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