Strange gas in Venus’s clouds may be a sign of volcanoes, not life

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Maat Mons, um grande vulcão em Vênus, em uma imagem de radar simulada em cores da espaçonave Magellan da NASA

NASA / JPL

A descoberta inesperada de um gás chamado fosfina em Vênus levou à especulação de que pode haver vida flutuando nas nuvens do planeta – mas pode ter vindo de enormes erupções vulcânicas.

Em 2020, uma equipe liderada por Jane Greaves na Cardiff University, no Reino Unido, viu evidências de fosfina nas nuvens de Vênus, que são feitas principalmente de ácido sulfúrico concentrado. Quando a equipe analisou maneiras de produzir fosfina em Vênus, eles não encontraram nenhuma que pudesse produzir o suficiente para explicar o sinal. Eles sugeriram que pode ter vindo de organismos vivos, que é a principal maneira pela qual o gás é feito na Terra.

Agora, Ngoc Truong e Jonathan Lunine da Cornell University em Nova York calcularam que se Vênus for tão vulcanicamente ativo quanto algumas das áreas mais vulcânicas da Terra, isso poderia produzir fosfina suficiente para explicar o sinal sem invocar a possibilidade de vida em Vênus.

A espessa atmosfera de Vênus tornou difícil estudar sua superfície, então não sabemos ao certo se ela é vulcanicamente ativa. “Muitas das erupções vulcânicas na Terra são coisas que escapariam à nossa atenção se acontecessem em Vênus por causa desse manto de nuvens de ácido sulfúrico”, diz Lunine.

No entanto, há indícios de que vulcões podem estar em erupção em Vênus. Imagens de radar de espaçonaves em órbita mostraram características que poderiam ser lava relativamente recente, mas não está claro se isso é o que são. E a mudança na quantidade de dióxido de enxofre no ar pode ser explicada por erupções que lançam partículas para o alto. Truong e Lunine sugerem que o fósforo no manto do planeta poderia irromper de vulcões em enormes plumas e, em seguida, interagir com o ácido sulfúrico para formar fosfina.

Nem todos concordam que essa é uma explicação viável. “Não acreditamos que o vulcanismo em pluma de manto profundo possa produzir quantidades suficientes de fosfina para explicar as observações”, disse Janusz Petkowski do Instituto de Tecnologia de Massachusetts, um membro da equipe de Greaves. Ele diz que não está claro se há tanto fósforo no manto venusiano quanto Truong e Lunine presumiram com base em comparações com a Terra.

Além disso, não sabemos o suficiente sobre a química da atmosfera de Vênus para dizer com certeza o que aconteceria se o fósforo explodisse no céu. “Eu esperaria picos químicos de outros gases se uma enorme nuvem tivesse acontecido”, diz Greaves. Não vimos picos tão inexplicáveis ​​na abundância de outros produtos químicos na atmosfera.

Lunine concorda que não temos dados suficientes para dizer com certeza o que pode estar produzindo a fosfina, mas ele diz que o vulcanismo é uma explicação potencial menos estranha do que a vida nas nuvens tóxicas de Vênus. “Infelizmente, estamos sentados aqui com esses pequenos indícios de vulcanismo de todas essas evidências circunstanciais, incluindo a fosfina”, diz ele. “Não sabemos do que Vênus é capaz.”

Referência do jornal: PNAS, DOI: 10.1073 / pnas.2021689118

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