Virgin Galactic may finally send Richard Branson to space on 11 July

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A equipe VSS Unity: Dave Mackay, Colin Bennett, Beth Moses, Richard Branson, Sirisha Bandla e Michael Masucci

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Depois de anos de promessas, o bilionário Richard Branson pode finalmente estar indo para o espaço a bordo do avião espacial da Virgin Galactic. A missão de 11 de julho planejada para transportá-lo e três outros passageiros será o teste mais ambicioso da empresa até o momento – mas as dúvidas permanecem sobre se ela realmente chegará ao espaço.

Branson fundou a Virgin Galactic em 2004 com o objetivo de fornecer voos suborbitais para cientistas e turistas espaciais a partir de 2009. Sua nave principal é a SpaceShipTwo, um avião espacial que é lançado de um avião maior em pleno vôo. A primeira iteração da nave, o VSS Enterprise, caiu durante um vôo de teste em 2014, matando um piloto e ferindo gravemente o outro, então a empresa interrompeu os testes até 2016.

Naquele ano, os testes começaram no VSS Unity, a nave destinada a transportar Branson e três outros executivos da Virgin Galactic. O próximo vôo será o quarto vôo de teste com tripulação da empresa e o primeiro a transportar passageiros além dos dois pilotos.

No entanto, a questão de saber se chegará tecnicamente ao espaço ainda não está clara. A maior altitude que a Unidade VSS atingiu até agora é de cerca de 90 quilômetros, o que conta como espaço pelos padrões do governo dos Estados Unidos, mas não atinge o padrão internacional comumente usado da linha Kármán, que está 100 quilômetros acima da superfície da Terra.

A Blue Origin, outra grande empresa no ramo de voos suborbitais, apontou isso em declarações. Seu fundador, Jeff Bezos, está planejando uma viagem ao espaço – acima da linha de Kármán – a bordo do foguete New Shepard da empresa em 20 de julho. Portanto, se for uma verdadeira corrida ao espaço, Bezos pode derrotar Branson mesmo que Branson voe primeiro.

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