The hunt for extraterrestrial life is about to enter a new era

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Michelle D’urbano

É apenas humano olhar para o céu noturno e se perguntar se estamos sozinhos. Nosso planeta é o sortudo em um trilhão que tem vida? Ou o cosmos está repleto de outras formas de vida? Embora estejamos procurando por sinais de vida extraterrestre por anos, a busca em breve terá um impulso dramático.

Existem cerca de 25 bilhões de estrelas em nossa galáxia que são exatamente como o nosso sol, e os astrônomos suspeitam que cerca de 20 por cento delas são orbitadas por um planeta do tamanho da Terra. Mas considerando que existem 200 bilhões de estrelas menores que a nossa, que hospedam mais planetas terrestres, existem centenas de bilhões de “Terras” potenciais lá fora. Então, com tantos planetas, por que não encontramos uma nova vida a cada dois dias? A verdade é que nossa tecnologia não é avançada o suficiente – ainda.

Felizmente, novos telescópios logo nos permitirão descobrir se compartilhamos nosso universo. Os exoplanetas – planetas fora de nosso sistema solar – estão muito distantes para serem visitados, por isso devemos nos basear no estudo de suas atmosferas para encontrar sinais de vida. Atualmente, só podemos sondar a atmosfera de gigantes gasosos. Mas nos próximos meses e anos, astrônomos e engenheiros terão a ótica gigante necessária para olhar mais de perto.

Em outubro de 2021, um telescópio da NASA chamado James Webb Space Telescope (JWST) está programado para ser lançado ao espaço. Com 6,5 metros de diâmetro, tem o dobro do tamanho do maior telescópio anterior já lançado. Seu grande tamanho tornará possível medir a atmosfera extremamente escura de planetas a centenas de trilhões de quilômetros de distância.

E, estando no espaço, sua visão não será prejudicada pela atmosfera da Terra, então produzirá imagens extremamente nítidas e medições precisas. A NASA está tão animada em encontrar sinais de vida com o JWST que alocou 25 por cento do tempo de observação atribuído ao telescópio para estudar atmosferas de exoplanetas.

No entanto, o JWST não pode fazer isso sozinho – provavelmente só será capaz de observar um punhado de planetas de tamanhos terrestres ideais. A cavalaria logo estará a caminho, entretanto. A construção de dois outros telescópios revolucionários deve terminar antes de 2030: o Telescópio Gigante de Magalhães (GMT) e o Telescópio Extremamente Grande (ELT). Esses nomes não são exageros – esses dispositivos baseados no solo serão enormes. O GMT, com 24,5 metros, tem mais do que o dobro do tamanho do maior telescópio óptico atual, e o ELT será ainda maior, com 39,2 metros.

Eles terão espelhos deformáveis ​​que podem se dobrar e se transformar em resposta à variabilidade da atmosfera da Terra, permitindo que capturem as imagens mais nítidas necessárias para identificar as marcas muito finas que as moléculas têm nas atmosferas de exoplanetas. O tamanho maior e os espelhos deformáveis ​​tornarão suas imagens ainda mais nítidas do que as do JWST.

Nesse ínterim, há um trabalho que nós, cientistas, devemos fazer para nos preparar. Primeiro, as técnicas de análise usadas para processar os dados recebidos precisam ser aperfeiçoadas. Isso é importante porque uma análise inadequada pode levar a conclusões discutíveis. Por exemplo, a recente detecção de fosfina em Vênus (que é indicativa de vida) foi refutada por alguns, com base na análise inadequada dos dados.

Em segundo lugar, precisamos entender quais combinações moleculares localizamos nessas atmosferas sugerem mais fortemente a presença de vida. A presença de moléculas como água ou oxigênio por si só não significa que um planeta seja habitado, e entender os sinais mais indicativos de que uma atmosfera foi alterada pela vida é crucial. Felizmente, há muito trabalho sendo feito em ambas as frentes.

Após séculos olhando para o céu imaginando o que está lá fora, agora estamos prestes a entrar em uma nova era onde podemos realmente descobrir.

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