The clouds of Venus are too dry to support life as we know it

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Não há água suficiente nas nuvens de Vênus para sustentar a vida como a conhecemos

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As nuvens de Vênus, que são compostas principalmente de ácido sulfúrico, têm muito menos água e muito mais ácido do que as formas de vida mais extremas da Terra seriam capazes de sobreviver. Isso está de acordo com uma nova análise da habitabilidade da atmosfera do planeta. Essa descoberta abafa os sinais recentes de vida potencial ali.

Em 2020, uma equipe liderada por Jane Greaves na Cardiff University, no Reino Unido, encontrou evidências de um composto chamado fosfina nas nuvens tóxicas de Vênus. Na Terra, a fosfina é um subproduto da vida, e a equipe não conseguiu encontrar outra maneira de produzi-la em Vênus, então sugeriu que ela poderia sugerir vida lá.

No entanto, um novo estudo de John Hallsworth na Queen’s University Belfast, Reino Unido, e seus colegas, baseado em uma combinação de experimentos de laboratório e observações de sondas enviadas a Vênus no final dos anos 1970 e início dos anos 80, sugere que a vida pode ser impossível nessas nuvens.

Eles basearam essa conclusão em cálculos da atividade da água nas gotículas das nuvens, uma medida semelhante à umidade. A água líquida pura teria uma atividade de água de 1 e a secura perfeita teria uma pontuação de 0. Eles encontraram uma atividade de água de menos de 0,004 para as nuvens de Vênus, em parte porque o ácido em uma gota diminui sua atividade de água.

Esta é uma concentração de água 100 vezes abaixo do que é necessário para os microorganismos mais resistentes da Terra, disse Hallsworth em uma conferência de imprensa. “É uma distância intransponível do que a vida exige para ser ativo.”

Em uma área tão árida, as membranas que mantêm as células unidas se desintegrariam, disse ele. “Mesmo o micróbio mais tolerante à seca da Terra não teria chance em Vênus.”

Claro, um micróbio na Terra não precisa ser forte o suficiente para sobreviver a Vênus. “Literalmente, em nenhum lugar da Terra há as condições extremas das nuvens de Vênus”, diz Janusz Petkowski, do Instituto de Tecnologia de Massachusetts.

“Essas nuvens são mais de 100 vezes mais secas do que o deserto do Atacama, que é o lugar mais seco da Terra.”
É possível que surja vida em Vênus mais resistente do que aqui, ou pode haver organismos que não são baseados em água, ao contrário de todas as formas de vida que conhecemos.

“Certamente, qualquer vida semelhante à da Terra – mesmo os nossos extremófilos mais resistentes – não passaria por momentos fáceis”, diz Clara Sousa-Silva, do Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics. “Mas não sabemos quais são as leis universais da biologia.” Infelizmente, também não sabemos como detectar vida não semelhante à da Terra.

Embora as coisas não estejam parecendo boas para o potencial de vida flutuando nas nuvens venusianas, ainda pode haver um vislumbre de esperança. “A acidez das gotículas da nuvem de Vênus é altamente incerta”, diz Greaves. “Também é provável que as condições não sejam uniformes – como na Terra – e, portanto, partes das nuvens podem ser muito mais favoráveis ​​do que outras.”

Três missões estão programadas para lançamento em Vênus na próxima década ou assim, o que pode ajudar a desvendar o mistério da habitabilidade das nuvens. Se houver vida diferente da vida na Terra, essas missões não serão capazes de identificá-la, mas serão capazes de esclarecer se há algum lugar na atmosfera escaldante em que a vida semelhante à da Terra possa ter uma chance.

Referência do jornal: Astronomia da Natureza, DOI: 10.1038 / s41550-021-01391-3

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