Mysterious dimming of Betelgeuse was the result of star ejecting gas

Por

Betelgeuse

A superfície de Betelgeuse durante o Grande escurecimento

ESO / M. Montargès et al.

Podemos finalmente saber por que uma das estrelas mais brilhantes do céu pareceu se tornar 65 por cento menos brilhante do que o normal em um evento que os astrônomos apelidaram de Great Dimming. A estrela Betelgeuse, que marca o ombro direito da constelação de Órion, esmaeceu rapidamente no final de 2019 e no início de 2020. Agora parece que isso se deveu a um ponto frio na própria estrela e a uma nuvem de poeira.

O Grande escurecimento foi tão extremo que mesmo se Betelgeuse estivesse muito mais longe da Terra – e mesmo fora de nossa galáxia – ainda poderíamos ter notado. Durante e após o evento, os astrônomos discutiram se ele foi causado por um processo interno da estrela ou por algum objeto entre nossos telescópios e Betelgeuse. Alguns até sugeriram que o escurecimento pode ter pressagiado a morte iminente da estrela por supernova.

Miguel Montargès, da Sorbonne University, na França, e seus colegas podem ter descoberto o mistério. Eles examinaram imagens detalhadas de Betelgeuse do Very Large Telescope no Chile e descobriram que o escurecimento foi localizado no hemisfério sul da estrela, que ficou 10 vezes mais escuro do que o normal.

“Este estranho escurecimento é uma oportunidade realmente boa para testar e cutucar o que sabemos sobre as estrelas e aplicar isso a como Betelgeuse funciona e, portanto, como todas elas funcionam”, diz Emily Levesque da Universidade de Washington em Seattle, que não era envolvidos na pesquisa.

Montargès e seus colegas fizeram simulações de computador dos vários cenários que poderiam ter causado o Great Dimming e descobriram que a melhor combinação era uma mistura de dois. No cenário proposto, a estrela primeiro ejetou uma bolha de gás como parte de sua evolução regular. Mais tarde, parte de sua superfície diminuiu de temperatura devido ao movimento de bolhas gigantes de plasma dentro da estrela.

Por causa dessa queda de temperatura, parte do gás na bolha teria se condensado em poeira opaca, fazendo com que outras partes da bolha de gás caíssem de temperatura e criassem ainda mais poeira e, portanto, mais escurecimento. Isso pode ser um comportamento perfeitamente normal para uma estrela como Betelgeuse, apontam os pesquisadores – nós simplesmente não o localizaríamos a menos que a nuvem de poeira estivesse alinhada entre nós e a estrela.

“Com base em nosso entendimento de Betelgeuse, isso não foi um precursor do colapso ou da supernova ou algo parecido – foi apenas parte da evolução normal de uma supergigante vermelha”, diz Levesque. Vimos isso acontecer simplesmente porque Betelgeuse está relativamente perto da Terra.

“Ele pode se tornar uma supernova a qualquer momento, e isso não está relacionado ao Great Dimming”, diz Levesque.

Referência do jornal: Natureza, DOI: 10.1038 / s41586-021-03546-8

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