NASA mission takes first close-up images of Ganymede in two decades

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A lua de Júpiter, Ganimedes, em uma imagem tirada pela espaçonave Juno

NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS

A sonda Juno da NASA mergulhou baixo sobre a maior lua de Júpiter, Ganimedes, em 7 de junho, proporcionando as primeiras vistas de perto de sua superfície gelada em mais de duas décadas.

No seu mais próximo, Juno voará cerca de 1000 quilômetros acima da lua congelada. Ganimedes, que com 5260 quilômetros de largura é maior que o planeta Mercúrio, foi previamente explorado em detalhes pela espaçonave Galileo da NASA por volta da virada do milênio e pelas missões Voyager no final dos anos 1970.

Esta última visita também verá a sonda reunir um tesouro de dados científicos valiosos, incluindo medições do campo magnético da lua e sua crosta mosqueada, que é feita de gelo de água.

“Estamos muito entusiasmados com este sobrevôo”, disse Candice Hansen, do Planetary Science Institute em Tucson, Arizona, que lidera a equipe que trabalha com a câmera JunoCam da espaçonave.

JunoCam deve ser capaz de tirar fotos de Ganimedes com uma resolução de cerca de 1 a 2 quilômetros. Esse nível de detalhe pode dar aos pesquisadores a chance de ver se alguma área da lua foi alterada – por eventos como impactos de asteróides – desde nossa última visão clara.

“Tanto o Galileo quanto a Voyager fizeram imagens de Ganimedes, e simplesmente descobrimos que a parte da superfície que iremos obter foi melhor mapeada pela Voyager, o que, é claro, nos dá uma base de tempo ainda mais longa para mudanças”, diz Hansen.

A própria espaçonave Juno está a apenas um mês ou mais do fim de sua missão principal, mas no início deste ano a NASA estendeu o tempo da sonda pesquisando o gigante de nosso sistema solar. Ele continuará estudando Júpiter e sua atmosfera salpicada de tempestades até 2025 e fará novas visitas a algumas das maiores luas do planeta, com oscilações fechadas após Europa no próximo ano e Io em 2023.

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