China is about to start building a space station in orbit

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Estação Espacial Chinesa

Impressão artística da Estação Espacial Chinesa concluída

Imagens de Xia Yuan / Getty

A China está prestes a lançar a primeira seção de uma nova estação espacial, iniciando um projeto de construção orbital que deve terminar em 2022 com um posto avançado com cerca de um quarto do tamanho da Estação Espacial Internacional (ISS).

Embora a data exata não tenha sido anunciada, a China deve lançar seu módulo central de 18 metros, chamado Tianhe, esta semana. Tianhe conterá alojamentos para até três astronautas, junto com o centro de controle da estação, energia, propulsão e sistemas de suporte de vida. Ele será seguido por dois outros módulos principais, ambos destinados a abrigar experimentos científicos.

A Estação Espacial Chinesa (CSS) será a 11ª estação espacial tripulada já construída. É a terceira estação da China, embora as duas anteriores fossem significativamente menores. O CSS será um pouco maior do que a Mir, a estação espacial soviética que precedeu a ISS.

“A China, em certo sentido, está tentando alcançar as capacidades que outras potências espaciais já fizeram”, diz a analista espacial Laura Forczyk. “Uma das coisas que ajuda a China aqui é que seu governo não é democrático, então não há as lutas internas que temos nos EUA sobre quais são as prioridades e como financiá-las.”

Isso permitiu que o país desenvolvesse essa tecnologia com relativa rapidez, mas Charles Bolden, que foi administrador da NASA no governo do presidente Barack Obama, diz que a China terá dificuldades para se equiparar às capacidades dos EUA no espaço. “Tecnologicamente, não acho que eles vão nos alcançar, desde que mantenham o ritmo que estamos indo em termos de voo espacial humano.”

Outra vantagem para o programa espacial chinês foi uma parceria crescente com a Roscosmos, a agência espacial da Rússia, que surge enquanto a cooperação historicamente forte da NASA com a Roscosmos no espaço está diminuindo. Na última década, a NASA dependeu da compra de assentos na espaçonave russa Soyuz para chegar à ISS, mas agora os EUA têm suas próprias capacidades de lançamento com tripulação por meio da SpaceX. Em abril, Dmitry Rogozin, chefe da Roscosmos, disse que o país pretende encerrar sua participação na ISS em 2025, e construirá sua própria estação espacial a ser lançada em 2030.

“Recentemente, vimos a China e a Rússia fazerem parcerias, porque a Rússia tem experiência significativa no espaço e em estações espaciais”, diz Forczyk. “A China está capitalizando a expertise e experiência do setor espacial russo, ao mesmo tempo que fornece uma quantidade significativa de fundos, que a Rússia não tem.”

No entanto, para alguns no mundo ocidental, essa parceria e o rápido crescimento das capacidades espaciais da China têm causado preocupação com as ambições militares. Um relatório recente do Escritório do Diretor de Inteligência Nacional dos Estados Unidos sobre ameaças globais inclui uma menção à nova estação espacial. Ele adverte que a China está trabalhando “para obter os benefícios militares, econômicos e de prestígio” de igualar as capacidades dos EUA no espaço.

“No entanto, historicamente, essas estações espaciais têm o propósito de aumentar a compreensão humana, e não temos motivos para suspeitar que a China esteja usando sua estação espacial para algo diferente”, diz Forczyk.

A Administração Espacial Nacional da China já selecionou vários experimentos para serem executados a bordo do CSS, incluindo trabalho com átomos ultracold para pesquisa de mecânica quântica, pesquisa de ciência de materiais e trabalho em medicina em microgravidade. Ela tem vários parceiros internacionais que enviarão experimentos para a estação espacial, incluindo a Agência Espacial Italiana e o Escritório das Nações Unidas para Assuntos Espaciais Siderais.

A NASA, por outro lado, não será parceira – os EUA têm leis que restringem a agência de colaborar com a China, o que Bolden vê como um erro porque parceiros comerciais e internacionais poderiam optar por trabalhar com a China.

“Acabaríamos olhando de fora. É por isso que acho que devemos colaborar com os chineses … Acho que as nações menores procuram a melhor oferta”, diz ele. “Acho que um empresário comercial muito experiente pode de fato abrir caminho, ser capaz de trabalhar em colaboração com os chineses, os russos e os americanos e nos unir. Isso pode não acontecer, mas eu sou o eterno otimista. ”

Embora essa visão utópica de colaboração espacial possa ser improvável, o lançamento do CSS quase certamente terá um efeito na posição dos EUA na órbita da Terra por causa de suas potenciais implicações geopolíticas.

“Isso causará uma reação – o que é essa reação ainda está para ser visto”, diz Forczyk. “Não sei se podemos dizer que isso levará os políticos americanos a financiar a ISS por mais tempo ou a encorajar estações espaciais comerciais ou alguma terceira opção.”

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