Why bringing Martian rocks back to Earth is a bad idea

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Michelle D’urbano

Daqui a cerca de uma década, astrobiólogos da NASA e da Agência Espacial Européia (ESA) estarão procurando por uma entrega balística dos céus: a primeira cápsula espacial contendo amostras de solo e rocha da superfície de Marte.

Projetada para cair no deserto de Utah sem nem mesmo um pára-quedas para desacelerar, essa cápsula de retorno de amostra será então transportada para um laboratório de nível de biossegurança 4 (BSL-4), a configuração de contenção biológica mais alta disponível – usada para patógenos como o vírus Ebola. Ser capaz, finalmente, de testar exaustivamente os sinais de vida, passada ou presente, em Marte tornará essas amostras um prêmio científico brilhante: “Devolver amostras imaculadas de Marte à Terra tem sido um objetivo para gerações de cientistas planetários”, diz a NASA.

Mas as agências espaciais estão deixando sua busca por respostas triunfar sobre o que é mais seguro para a vida na Terra: ninguém sabe se essas amostras – a serem coletadas em breve pelo rover Perseverance – poderiam conter patógenos marcianos para os quais não teríamos defesas. Também não sabemos se a cápsula poderia quebrar com o impacto (o amostrador de vento solar da NASA, Genesis, foi violado quando caiu em Utah em 2004 depois que seu pára-quedas quebrou), arriscando a contaminação da vida selvagem, rios, plantas e peixes, bem como das cidades. Embora os laboratórios BSL-4 sejam altamente seguros, houve lapsos no passado, com suspeita de erro humano.

Os riscos, embora pequenos, existem. As agências espaciais estão trabalhando com os Centros dos EUA para Controle e Prevenção de Doenças em Atlanta e o Centro Europeu para Prevenção e Controle de Doenças na Suécia para tentar mitigá-los. Mas eles não podem negar que existem – e isso é um problema, porque o Tratado do Espaço Exterior da ONU proíbe a contaminação dos mundos que visitamos e da Terra no retorno. Os viajantes espaciais, diz o tratado, devem evitar “mudanças adversas no meio ambiente da Terra resultantes da introdução de matéria extraterrestre”.

Em um momento em que covid-19 está mostrando o impacto terrível de uma pandemia, a NASA e a ESA certamente precisam mudar de rumo. Há um claro novo curso: trazer as amostras de volta para análise em uma estação espacial em órbita lunar ou para um laboratório na própria lua, ambos os quais podem existir daqui a uma década.

Esta é uma posição apoiada pelo Comitê Internacional Contra o Retorno de Amostras de Marte (ICAMSR), que destaca os riscos de retorno da Terra. “Apoiamos uma missão de retorno de amostra a Marte como parte da estação espacial Lunar Gateway, se as amostras forem levadas a um módulo de exame de risco biológico especialmente projetado na órbita lunar, ou que faça parte de um conceito de base lunar maior, conforme previsto no programa Artemis da NASA”, diz Barry DiGregorio, diretor do ICAMSR. “Esta é a única maneira de garantir 100 por cento de proteção da biosfera da Terra.”

A NASA e a ESA dizem que precisam trazer amostras de volta para a Terra por causa do custo e da dificuldade de operar um complexo laboratório BSL-4 no espaço, acrescentando que a microgravidade “comprometeria a maneira como analisamos as amostras”. Mas isso é um problema para as agências espaciais, e não pode ser esperado que a população da Terra aceite riscos desconhecidos.

Se as agências espaciais levarem a sério um retorno tripulado à lua como um trampolim para Marte, elas certamente podem descobrir como analisar amostras perigosas fora do planeta. E há uma janela para fazer isso também, já que a missão de buscar as amostras coletadas pelo Perseverance não deve decolar para Marte até 2026 – e seu projeto ainda não está finalizado.

“Deixar as amostras orbitais em uma órbita estável de Marte é uma das várias estratégias alternativas possíveis depois que as amostras são lançadas da superfície marciana”, afirma a ESA. As agências espaciais deveriam fazer isso e esperar até que haja uma maneira comprovadamente segura e fora do planeta de analisá-los. Será fascinante saber sobre a vida em Marte – mas não deve nos custar a Terra.

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