Interstellar comet Borisov is the most pristine space object ever seen

Por

Borisov

Impressão artística do cometa interestelar Borisov

ESO / M. Kormesser

O cometa interestelar Borisov é diferente de tudo em nosso sistema solar. Dois estudos da luz que passa da coma do cometa – a nuvem de poeira e gás que envolve um cometa enquanto ele se lança pelo espaço – revelaram que ele é mais primitivo do que qualquer outro objeto que vimos antes.

Borisov foi localizado em agosto de 2019, e sua trajetória no sistema solar indicava que ele deve ter vindo de outra estrela. Foi o segundo objeto interestelar já descoberto depois do asteróide ‘Oumuamua, que foi localizado em seu caminho para fora do sistema solar, dando aos astrônomos muito pouco tempo para estudá-lo. Como Borisov foi avistado antes em sua jornada pelo sistema solar, pudemos observá-lo com mais detalhes.

Bin Yang, do Observatório Europeu do Sul, no Chile, e seus colegas usaram o Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) e o Very Large Telescope (VLT) para examinar as propriedades da poeira do cometa. Eles descobriram que ele lança cerca de 200 kg de poeira por segundo.

Os pesquisadores também descobriram que Borisov tem muito mais monóxido de carbono do que os cometas em nosso sistema solar costumam ter, mas que a quantidade não é consistente em todo o objeto. “Este cometa é na verdade um monte de pequenas bolas de neve comprimidas, e essas bolas de neve se formaram em muitos lugares diferentes”, diz Yang. As diferentes quantidades de monóxido de carbono indicam que Borisov provavelmente começou a se formar relativamente perto de sua estrela natal antes de se mover para fora, talvez devido à influência de planetas gigantes no sistema.

Stefano Bagnulo, do Observatório e Planetário Armagh, no Reino Unido, e sua equipe usaram o VLT para analisar a luz refletida no coma de Borisov. Eles descobriram que era diferente de qualquer objeto em nosso sistema solar, exceto o cometa Hale-Bopp, uma relíquia do início do sistema solar.

A luz era muito mais polarizada do que a luz refletida em qualquer outro cometa que vimos, e a coma também era notavelmente suave. “A interação com uma estrela cria jatos e estruturas no coma que não vemos no cometa Borisov”, diz Bagnulo. “O cometa é imaculado – ele nunca interagiu com outra estrela.”

Muitas das diferenças entre Borisov e cometas do nosso sistema solar podem ser explicadas por essa natureza primitiva, diz ele. Suas semelhanças com Hale-Bopp sugerem que seu sistema estelar e nosso sistema solar inicial eram provavelmente bastante semelhantes, não que Hale-Bopp seja realmente de outro sistema estelar. “Não posso dizer que Hale-Bopp definitivamente não é um cometa interestelar que foi capturado pelo nosso sistema solar, mas a explicação mais provável é que a origem do nosso sistema solar não é tão diferente deste outro sistema estelar”, diz Bagnulo.

Estudar objetos como este pode nos permitir entender a diversidade de outros sistemas estelares. “Os cometas e asteróides em torno de outras estrelas estão tão distantes que não há como estudá-los individualmente”, diz Yang. “Este objeto interestelar é o elo que procuramos entre nosso sistema solar e outros sistemas.”

Embora Borisov esteja muito longe para os astrônomos continuarem estudando-o, uma série de novos telescópios que estão atualmente em construção deverão encontrar muitos objetos interestelares assim que começarem a observar. Esses objetos nos ajudarão a colocar nosso sistema solar em contexto.

Referências de periódicos: Nature Communications, DOI: 10.1038 / s41467-021-22000-x; Astronomia da Natureza, DOI: 10.1038 / s41550-021-01336-w

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