NASA is about to fly a helicopter on another planet for the first time

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Helicóptero Ingenuity Mars da NASA fotografado pelo Perseverance rover em 5 de abril

Helicóptero Ingenuity Mars da NASA fotografado pelo Perseverance rover em 5 de abril

NASA / JPL-Caltech / ASU

O primeiro drone em outro mundo está pronto para voar. O helicóptero Ingenuity está preparado para decolar da superfície de Marte em 12 de abril, que será o primeiro vôo com motor em outro planeta.

O rover Perseverance da NASA, que foi lançado em julho de 2020 e chegou a Marte em 18 de fevereiro, carregava o helicóptero Ingenuity dobrado em sua barriga. Depois que o rover pousou, ele largou Ingenuity no chão e partiu para que o drone pudesse se preparar para seu primeiro vôo.

“Ele sobreviveu ao lançamento, sobreviveu à viagem através do espaço, ao vácuo e à radiação, sobreviveu à entrada e descida e aterrissagem na superfície do rover Perseverance”, disse Bob Balaram, do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA (JPL ), Engenheiro-chefe da Ingenuity, durante uma coletiva de imprensa em 23 de março. “Tudo o que poderíamos fazer na Terra foi feito, e agora é hora de levarmos esse mesmo veículo a Marte e submetê-lo ao teste final.”

A engenhosidade tem cerca de meio metro de altura e pesa apenas 1,8 quilo. Ele tem dois rotores que levantam a aeronave girando em direções opostas 40 vezes por segundo, cerca de cinco vezes mais rápido do que os rotores normais de helicópteros na Terra.

Essa velocidade se deve em parte ao seu tamanho pequeno, mas em parte porque é muito mais difícil voar na fina atmosfera de Marte, que é cerca de 100 vezes mais fina que a da Terra. O drone é uma demonstração de tecnologia, com o objetivo de simplesmente provar que podemos fazer um helicóptero voar em Marte, portanto, ele não carrega nenhum instrumento científico.

No entanto, o computador de bordo que o ajuda a navegar é cerca de 150 vezes mais rápido do que o do Perseverance e muito mais poderoso do que qualquer coisa que enviamos para outro planeta antes, Balaram disse. “Se você somar todos os computadores do passado que voaram para o sistema solar e somar tudo, nós o tornamos anões”, disse ele.

Essa velocidade é necessária porque leva mais de 10 minutos para um sinal viajar da Terra a Marte, então a Ingenuidade terá que voar autonomamente. O primeiro vôo será relativamente simples: o helicóptero voará para cima a uma taxa de cerca de 1 metro por segundo até que esteja 3 metros no ar, pairará por até 30 segundos e descerá novamente. O rover Perseverance vai assistir de uma distância segura, tirando imagens e vídeos para enviar para a Terra.

Se o primeiro voo correr bem, o Ingenuity fará até mais quatro testes no mês seguinte, voando mais alto e manobrando um pouco mais acrobaticamente. Após 30 dias marcianos – 31 dias terrestres – sua missão estará terminada e o rover Perseverance partirá para começar sua própria ciência.

No futuro, drones como este podem ajudar missões robóticas e até mesmo exploradores humanos a explorar seus arredores e sondar áreas que são difíceis ou impossíveis de alcançar no solo. O Ingenuity também serve como uma espécie de visualização em miniatura da missão Dragonfly da NASA, um drone muito maior que explorará a lua de Saturno, Titã, com lançamento programado para 2027.

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