Você deveria se preocupar com as pontes de vidro depois que uma delas se espatifou na China?

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Ponte de vidro

A ponte de vidro intacta em Longjing, China

GZMKS / Getty Images

Os fortes ventos quebraram uma ponte com fundo de vidro na China, deixando um homem agarrado a um corrimão acima de uma queda de 91 metros. As autoridades afirmam que a ponte fora da cidade de Longjing foi atingida por ventos de até 150 quilômetros por hora.

Com atrações turísticas semelhantes com fundo de vidro se tornando mais comuns em todo o mundo, da Tower Bridge em Londres ao Grand Canyon Skywalk no Arizona, as pessoas deveriam se preocupar com a segurança?

Paul Bingham, um cientista de materiais da Sheffield Hallam University, no Reino Unido, diz que não teria escrúpulos em andar em um – contanto que não fosse durante um vento de 150 quilômetros por hora. “Os designers e arquitetos precisam pensar com cuidado antes de especificar esses materiais, mas não acho que as pessoas devam se preocupar”, diz ele.

Bingham diz que o vidro tem dois pontos fracos como material de construção. “A primeira é que o vidro é inerentemente quebradiço”, diz ele. “A segunda é que o vidro não tem cristais, então, uma vez que uma rachadura na superfície começa a se propagar, há muito pouco para impedi-la.”

Muitas pesquisas sobre fabricação de vidro se concentram em como reduzir a quantidade de falhas na superfície, diz Bingham. “Se você tem uma superfície arranhada, o vidro é muito mais fraco do que se a superfície fosse pura e não tivesse contato com a poeira ou a atmosfera.”

Existem várias técnicas para criar vidro extremamente forte, do tipo provavelmente usado na ponte Longjing. Uma delas é que o vidro moderno costuma ser revestido com outro material, como um polímero, que o protege de defeitos. Eles são desenvolvidos para ter o mesmo índice de refração do vidro, de modo que não distorcem os raios de luz que passam por eles e aparecem como uma peça normal de vidro. Muitos fabricantes de vidro podem adicionar laminados de polímeros flexíveis entre as folhas de vidro para que, mesmo que uma camada se quebre, a folha permaneça intacta.

Bingham diz que o vidro da ponte provavelmente tinha esse tipo de revestimento e laminação, mas também teria sido temperado. Isso tem dois benefícios: torna o vidro mais forte e, quando ele quebra, tende a formar pedaços inofensivos em vez de estilhaços pontiagudos.

O endurecimento essencialmente comprime as superfícies externas do vidro e estica o interior. Isso pode ser feito quimicamente, o que envolve mergulhar uma folha de vidro em nitrato de potássio fundido, fazendo com que o sódio no vidro migre para o material fundido e os átomos maiores de potássio migrem para dentro. Ou pode ser feito termicamente, por resfriamento rápido a superfície do vidro fundido e permitindo que a seção interna resfrie mais lentamente. Essa compressão força o fechamento de qualquer falha minúscula e impede sua propagação.

“É como tentar encher uma máquina de lavar com roupas extras quando ela já está cheia”, diz Bingham. “Você pode colocá-los, mas isso cria um campo de estresse. Você tem que bater com muito mais força para quebrá-lo. ”

O colapso de uma ponte com fundo de vidro pode teoricamente ser devido a defeitos no vidro que podem permitir que ele rache ou se espalhe, diz Bingham, mas ele acha que isso é improvável e acredita que as pontes de vidro são seguras. É muito mais provável neste caso, diz ele, que os ventos excepcionalmente fortes criaram tensões que eram grandes demais para o vidro da ponte aguentar enquanto as pessoas estavam sobre ela.

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